Les États-Unis sont enfermés dans une intensification de la confrontation contre la Chine et les relations se détériorent rapidement. Au cours des seules dernières semaines, les négociations commerciales ont été rompues. Le président Donald Trump a relevé les droits de douane sur les produits chinois et signé une liste noire visant à interdire à la société chinoise Huawei d’acheter la technologie américaine. Les médias d’Etat chinois sont inondés de rhétorique nationaliste préparant le public chinois à une “guerre prolongée” contre le commerce et avertissant les Américains qu’ils seront les “adversaires les plus difficiles qu’ils se soient jamais vus depuis 1776”.

Ces tensions sont les répliques d’un changement tectonique dans l’approche américaine de la Chine, alors que l’administration Trump est passée de quatre décennies d’engagement stratégique avec Pékin à une nouvelle ère de «concurrence stratégique». Trump a abandonné l’espoir naïf de persuader la Chine de libéraliser et de devenir un «acteur responsable» dans l’ordre international libéral dirigé par les États-Unis, et cet ajustement mérite beaucoup de crédit. En effet, l’approche sévère de Trump à l’égard de la Chine est l’un des domaines dans lesquels il bénéficie d’un large soutien bipartite. Même dans un État très divisé, Washington reconnaît de plus en plus que la Chine sera le plus redoutable concurrent géostratégique auquel les États-Unis aient jamais été confrontés.

Pourtant, au moment même où les États-Unis sont confrontés à leur plus grand défi stratégique depuis la guerre froide, certains membres de l’administration semblent complètement distraits, battant les tambours de la guerre face à une menace tout à fait moins importante: l’Iran.

En réaction à ce qu’ils disent être une menace iranienne pour les forces américaines, l’administration a déployé ces derniers jours un porte-avions et des bombardiers B-52 dans le golfe Persique et a préparé un plan visant à déployer jusqu’à 120 000 soldats dans la région.

Bien que la crise actuelle semble être le résultat d’une mauvaise interprétation des renseignements, le pays est néanmoins poussé à la guerre par la longue obsession irrationnelle de l’Iran qui domine l’esprit de certains des conseillers les plus proches de Trump, à savoir le conseiller à la sécurité nationale John Bolton (de la renommée “Bomb, Bomb Iran“) et le secrétaire d’État Mike Pompeo.

Cette obsession est irrationnelle, car si une telle guerre pouvait profiter à certains des soi-disant alliés des États-Unis au Moyen-Orient, notamment l’Arabie saoudite, elle n’apporterait rien à la position mondiale à long terme des États-Unis.

Lorsque les États-Unis ont envahi l’Irak en 2003, les dirigeants chinois ont commencé à parler avec allégresse de la surprenante «période d’opportunités stratégiques» qui a duré deux décennies et qui venait de s’abattre sur eux-mêmes. Les États-Unis ont dilapidé sa force. Maintenant, l’Amérique est peut-être sur le point de refaire la même erreur, mais à une échelle encore plus grande.

Gardant à l’esprit que l’Iran a une taille et une population trois fois plus grandes que l’Irak et que ses forces militaires sont beaucoup plus redoutables, il est tout simplement impossible qu’une guerre avec le pays soit autre chose qu’un gâchis. Au mieux, un conflit de courte durée constituerait un désastre de puissance douce qui porterait atteinte à la réputation internationale des États-Unis. Mais, plus vraisemblablement, le conflit deviendrait rapidement un nouveau bourbier qui simplifierait la comparaison de luttes militaires américaine en Irak et en Afghanistan.

Cela est d’autant plus probable que la Chine et la Russie pourraient facilement fournir un soutien matériel à l’Iran dans n’importe quel conflit contre son rival américain, y compris par le biais du réseau pratique de liaisons d’infrastructure que la Chine construit en Asie centrale dans le cadre de son initiative «la Ceinture et la Route».

Donc, en laissant de côté toutes les autres raisons pour lesquelles la guerre au Moyen-Orient pourrait être une mauvaise idée, un tel conflit affaiblirait de manière désastreuse la position géopolitique de l’Amérique vis-à-vis de la Chine au pire moment possible, en dilatant et en diminuant la puissance militaire et économique des États-Unis. Une once de cette force est nécessaire pour équilibrer la croissance rapide de la Chine.

Le syndrome de dérangement iranien pourrait donc finir par être catastrophique pour l’intérêt national à long terme des États-Unis, prolongeant la «période de possibilités stratégiques» au-delà des rêves les plus fous de Beijing et laissant la Chine libre de réaliser ses ambitions de dépasser les États-Unis sur le plan économique, assurer la prédominance militaire dans le Pacifique occidental et jouer un rôle de premier plan dans l’évolution du système mondial.

La communauté politique de Washington a toujours un débat nuancé sur la meilleure façon de traiter avec la Chine, mais les faucons et les colombes impliqués dans ce débat peuvent probablement s’accorder: si les États-Unis se font la guerre à l’Iran, alors cela signifiera le début d’un siècle chinois.

Par conséquent, maintenant plus que jamais, la préoccupation persistante de certains à Washington d’entraîner les États-Unis dans une nouvelle mésaventure militaire au Moyen-Orient est tout à fait déraisonnable. L’Amérique ne peut tout simplement pas se permettre cette distraction face au défi écrasant de sa lutte contre la Chine.

La stratégie de défense nationale des États-Unis de 2018 concluait à juste titre que «la concurrence nationale à long terme contre la Chine et la Russie sont les priorités principales» de la défense nationale américaine, et a déclaré explicitement que «la concurrence stratégique entre États, et non le terrorisme, est désormais la principale préoccupation de la sécurité nationale des États-Unis».

Mais tout comme la tentative du président Barack Obama de «pivoter» vers l’Asie était constamment minée par l’obsession de ses généraux pour le Moyen-Orient et la poursuite des guerres éternelles en Irak et en Afghanistan, Trump risque d’être aspiré dans un nouveau bourbier contraire aux intérêts stratégiques de l’Amérique, qui résident fermement dans la région d’Asie-Pacifique.

Heureusement, les instincts de Trump sont beaucoup plus sages que ceux de ses conseillers. Il aurait exprimé sa colère et son exaspération en raison de leurs tentatives persistantes de le faire participer à de nouvelles guerres étrangères contre la volonté du peuple américain. Il devrait continuer à résister à leur obsession dangereuse et contre-productive vis-à-vis de l’Iran et à ne pas perdre de vue ses objectifs: la Chine.