La Chine a depuis longtemps prudemment élargi sa présence militaire à l’étranger et ses moyens navals. Le plus important est qu’il y a dix ans, il a rejoint des patrouilles navales multilatérales dans le golfe d’Aden et a récemment établi sa première base militaire à l’étranger, à Djibouti. Aujourd’hui, la Chine envisage des options pour l’escorte de navires de commerce dans le golfe Persique, ce qui permettrait d’étendre la portée de ses forces militaires à un nouveau théâtre crucial pour ses intérêts énergétiques.

La Chine est devenue le dernier pays à manifester son intérêt à participer au projet de plan de sécurité navale américain dans le golfe Persique. Le 6 août, l’ambassadeur de Chine aux Émirats arabes unis, Ni Jian, a déclaré que la Chine envisageait de faire escorter sa marine par ses navires de commerce dans la région, et que Pékin examinait également la proposition américaine relative à des escortes dans le Golfe. Ni Jian a assuré que la Chine n’irait dans cette direction que dans le cas d’une “situation très peu sécuritaire” dans le golfe Persique. Si les Chinois décidaient de procéder, cela représenterait un pas en avant important dans la présence militaire et navale de la Chine dans la région.

La Chine a longtemps voulu étendre sa portée maritime. Et ses forces navales substantielles cadreraient bien avec l’effort proposé par les États-Unis, baptisé Opération Sentinel, qui vise à assurer le passage sûr des navires de commerce dans le golfe Persique. Outre le fait qu’elle dispose d’une flotte importante, la Chine a acquis une expérience considérable au cours des dix dernières années dans l’escorte du trafic maritime commercial, ayant envoyé plus de 30 flottes depuis 2008 dans le golfe d’Aden pour se protéger des pirates somaliens. La participation de la Chine élargirait considérablement la mission dirigée par les États-Unis, qui compte à ce jour uniquement le Royaume-Uni comme partenaire officiel. Cela satisferait également à la priorité de la politique américaine souvent invoquée d’amener les autres pays à faire davantage pour supporter le fardeau de la sécurité mondiale.

Toutefois, il n’est pas clair si les États-Unis ont demandé, ou envisageraient jamais de demander, à Pékin de se joindre à Sentinel. La Chine n’est ni un allié ni un partenaire américain. Washington considère au contraire la Chine, et en particulier sa marine, comme son principal adversaire potentiel dans la compétition entre grandes puissances.

D’abord le golfe d’Aden, maintenant le golfe Persique?

L’enthousiasme initial des États-Unis pour les missions d’escorte dans le golfe d’Aden en Chine est devenu méfiant face à l’expérience substantielle acquise par la marine chinoise grâce à ses missions menées jusqu’ici en provenance de Chine. Les États-Unis ont également été alarmés par la façon dont Pékin a utilisé ses opérations d’Aden pour justifier de sécuriser sa première base d’outre-mer à Djibouti dans la Corne de l’Afrique, en affirmant qu’elle en avait besoin pour le soutien logistique. Washington pourrait également craindre que la Chine utilise sa participation à l’opération Sentinel pour justifier une expansion de sa présence dans la région du golfe Persique, ce qui pourrait inclure la sécurisation de ses droits de base.

Du point de vue de la Chine, une participation éventuelle à la mission de coalition dirigée par les États-Unis constituerait un moyen peu coûteux d’élargir ses opérations navales à l’étranger et de pénétrer dans une région dominée par l’architecture de sécurité américaine. C’est également un moyen idéal pour écarter les accusations de longue date de Washington selon lesquelles Pékin bénéficie des avantages du parapluie américain de la sécurité sans porter aucun fardeau. De plus, la Chine a des intérêts économiques essentiels que la participation à la coalition maritime multilatérale contribuerait à préserver. Environ 43% des importations totales de pétrole brut de la Chine transitent par le golfe Persique, ce qui impose à la Chine de préserver les voies de circulation vitales – quelque chose que Pékin a tenté de faire par la diplomatie en restant partie au Plan d’action global et commun (mieux connu sous le nom d’accord sur le nucléaire iranien)

La Chine a des intérêts économiques essentiels que la participation à la coalition maritime multilatérale contribuerait à préserver.

Malgré tout, d’autres considérations signifient que Pékin pourrait bien ne pas participer à l’opération Sentinel. Le premier est la grande méfiance qui règne actuellement entre les États-Unis et la Chine en raison de leur guerre commerciale et de l’escalade de leurs rivalités stratégiques. La proposition de Ni Jian représente une rare lueur de potentiel pour la Chine et les États-Unis. coopération que la Chine pourrait mettre en avant lors des négociations commerciales. La seconde est la crainte des Chinois de participer à une opération militaire qui pourrait entraîner des affrontements avec l’Iran, l’un de ses principaux fournisseurs de pétrole. Car même si la participation à Sentinel donnait une certaine influence à la Chine sur la trajectoire de l’opération, elle n’aurait toujours qu’un pouvoir limité pour mettre fin à un conflit ouvert entre l’Iran et les États-Unis.

Pour ces raisons, la Chine préférerait de loin participer à une opération d’escorte régionale non dirigée par les États-Unis. À cette fin, Pékin a récemment soutenu un accord de sécurité collective proposé par la Russie pour le golfe Persique, bien que le manque de soutien européen significatif en faveur de la proposition russe signifie qu’il est peu probable qu’il gagne du terrain. Ainsi, si les tensions continuent de s’aggraver dans le golfe Persique, Pékin pourrait se trouver contraint de se joindre à l’opération Sentinel si les États-Unis y consentent ou de lancer son propre effort d’escorte en coordination avec d’autres acteurs extérieurs et peut-être même avec Téhéran. Les intérêts économiques croissants de la Chine et sa volonté d’accroître sa capacité à les protéger signifient que les avantages d’une implication accrue de la sécurité dans le Moyen-Orient instable l’emportent sur les risques.