Le président turc Recep Tayyip Erdogan

Un certain nombre d’événements survenus ces dernières années ont mis à rude épreuve le partenariat jadis étroit entre les États-Unis et la Turquie. Une offensive turque dans le nord-est de la Syrie ébranlerait davantage cette alliance meurtrie, entraînant des conséquences dramatiques, notamment des sanctions économiques potentiellement lourdes contre la Turquie.

Cette évaluation a été publiée peu de temps avant que les États-Unis et la Turquie ne parviennent à un accord de dernière minute visant à coordonner conjointement la création d’une zone de sécurité dans le nord-est de la Syrie. À l’heure actuelle, les pays n’ont publié aucun détail concernant un calendrier pour la mise en œuvre de la zone tampon ou sa portée géographique.

Il avait déjà menacé, mais cette fois, ce pourrait bien être la réalité. Le 6 août, le président turc Recep Tayyip Erdogan a réitéré ses avertissements selon lesquels la Turquie était sur le point de lancer une opération militaire contre les unités de protection du peuple kurde (YPG) à l’est de l’Euphrate, dans le nord-est de la Syrie. La dernière note est parvenue deux jours après qu’Erdogan a déclaré qu’Ankara avait déjà notifié ses plans aux États-Unis et à la Russie.

Ce n’est certainement pas le premier avertissement de la Turquie concernant une offensive imminente dans le nord-est de la Syrie. La Turquie cherche depuis longtemps à pénétrer dans la région, où les Forces démocratiques syriennes (SDF) dominées par les YPG tiennent bon. Jusqu’à présent, la Turquie n’a pas fait d’incursion à cause de la présence de troupes américaines sur place et de l’opposition de Washington à une telle action. Mais la patience d’Ankara semble s’être épuisée et plusieurs facteurs laissent supposer que la Turquie fera une incursion plus tôt que prévu – quel que soit le coût économique que cela entraînerait.

Fatigué d’attendre

L’échec des négociations américano-turques sur la question est l’un des principaux facteurs à l’origine d’une éventuelle incursion turque. Pendant des mois, Ankara a espéré que les deux pays pourraient s’entendre sur une zone tampon importante dans le nord-est de la Syrie, qui permettrait à ses troupes d’entrer dans la région sans la détérioration inévitable des relations bilatérales qui accompagneraient une opération turque unilatérale.

La Turquie a fait pression pour une zone de 32 km de profondeur sur toute la longueur de la frontière turco-syrienne à l’est de l’Euphrate, ce qui constituerait un important tampon entre les forces des YPG et la Turquie, permettre à Ankara de réinstaller davantage de réfugiés syriens dans la région et donner à la Turquie une chance d’établir des substituts syriens alliés, comme elle l’a fait à l’ouest de l’Euphrate. Sans surprise, le YPG a catégoriquement rejeté cette proposition, estimant qu’il n’accepterait une zone tampon de 5 km que dans les zones frontalières essentiellement non peuplées, certaines des plus grandes villes de la région se trouvant à la frontière turque. En outre, le groupe de travail sur les réformes a déclaré qu’il n’accepterait aucune zone tampon sous le contrôle de la Turquie.

Selon le Washington Post, une délégation du département de la Défense des États-Unis est arrivée en Turquie le 5 août pour des négociations ultimes sur l’impasse, proposant une proposition de compromis prévoyant une zone tampon de 14 à 15 kilomètres de profondeur le long d’un tiers de la frontière. La frontière syro-turque à l’est de l’Euphrate serait patrouillée conjointement par les forces américaines et turques.

Bien qu’il soit encore possible que les deux pays parviennent à un accord de onzième heure, il est plus que probable que les pourparlers échoueront, étant donné le décalage considérable entre leurs positions sur la taille et la portée du tampon proposé. Si les négociations échouent, la Turquie – fatiguée de ce qu’elle considère comme un manque de concessions de la part des États-Unis et une tactique dilatoire – est susceptible de procéder à une poussée unilatérale dans le nord de la Syrie avec les dizaines de milliers de troupes prêtes au combat déployées à la frontière.

Le moment pourrait également pousser la Turquie à pénétrer le plus au nord dans le nord-est de la Syrie. Ankara craint que si elle attend plus longtemps, les États-Unis trouveront le temps nécessaire pour faire venir davantage de troupes alliées dans la région, ce qui rendrait l’intervention politiquement plus coûteuse pour la Turquie. En même temps, la Turquie a réussi à conclure un autre accord de cessez-le-feu avec la Russie, couvrant leurs forces respectives et leurs alliés respectifs à Idlib, dans l’ouest de la Syrie.

Mais comme le prouve la reprise par l’armée syrienne de frappes aériennes contre les rebelles le 5 août, le cessez-le-feu est intrinsèquement fragile, ce qui signifie que la Turquie n’a qu’un temps limité pour lancer une offensive dans le nord-est avant que les combats ne reprennent presque certainement dans le nord-ouest, créer une distraction. Indépendamment de la perspective d’une fin probable de la trêve à Idlib, le cessez-le-feu lui-même suggère que la Russie a donné son feu vert aux projets de la Turquie dans le nord-est, avec Moscou sans doute d’autant plus heureux de creuser un fossé plus profond entre Ankara et Washington à la suite de l’opération.

Le ventre mou de la Turquie

Bien entendu, une offensive turque contre les forces de défense israéliennes à l’est de l’Euphrate porterait un coup sévère aux relations américano-turques, qui ont déjà fait faillite depuis que la Turquie a acheté le système de défense antimissile russe S-400, incitant Washington à exercer des représailles en interdisant les ventes de F-35 à Ankara. Et puis, il y a le risque supplémentaire d’une confrontation accidentelle entre les troupes turques entrantes et les troupes américaines actuellement intégrées dans celle-ci. Les États-Unis sont également préoccupés par la perspective que les combats acharnés entre les Turcs et les SDF pourraient permettre aux restes de l’État islamique de profiter du chaos pour se regrouper.

Jusqu’à présent, le président américain Donald Trump avait résisté à l’imposition de dispositions de la loi CAATSA et de sanctions similaires à l’égard de la Turquie, mais Washington appliquerait probablement de nouvelles sanctions à Ankara à la suite de telles opérations turques, renforçant ainsi l’hostilité entre les deux États. En réponse, Ankara pourrait choisir de prendre des mesures de rétorsion contre les entreprises américaines opérant en Turquie, alors qu’elle rechercherait probablement des liens encore plus étroits avec la Russie et la Chine afin de contrebalancer ses relations qui se détériorent avec les États-Unis.

Un nouvel élan dans le nord-est de la Syrie représenterait également un risque important pour l’économie turque, fortement endettée et qui vient de sortir d’une récession qui a sévi dans le pays fin 2018. L’inflation et le chômage restent élevés, tandis que la consommation intérieure de biens et de services a chuté. Outre la menace imminente de sanctions contre CAATSA, la Maison Blanche a menacé de sanctionner la Turquie si elle ne se conformait pas aux souhaits de la politique américaine en Syrie, un tel choc pourrait exercer davantage de pression à la baisse sur la lire fragile, qui a déjà connu une crise monétaire en 2018.

En fin de compte, malgré toutes ses qualités mercurielles, Erdogan a été cohérent sur un front de politique: privilégier la sécurité nationale par rapport aux préoccupations de l’économie. Et alors que la Turquie se prépare à frapper le nord-est de la Syrie, le pays est sur le point d’apprendre à quel point son économie – et ses relations avec les États-Unis – peuvent baisser.