Le camion dans lequel les 39 corps ont été découverts à Grays, à l’est de Londres, a été conduit mercredi dans un lieu sûr pour une enquête plus approfondie.

Les 39 personnes retrouvées mortes dans une remorque de camion réfrigérée dans le sud-est de l’Angleterre seraient des citoyens chinois, a annoncé jeudi la police, apportant un éclairage nouveau sur ce qui semblait être le dernier cas de traite des êtres humains menant à une tragédie.

Le conducteur, identifié comme étant Morris Robinson, âgé de 25 ans, était toujours en état d’arrestation pour meurtre. Des enquêteurs étaient également au travail en Belgique et en Irlande du Nord.

Selon une déclaration de la police d’Essex, huit des morts sont des femmes et 31 des hommes. Ils ont déclaré que chaque corps subirait un examen complet par un coroner afin d’identifier la victime et d’établir la cause du décès, processus qui prendrait du temps.

Notre travail se poursuit aujourd’hui et, dans un avenir proche, en vue de fournir aux victimes et à leurs proches une enquête pleine de dignité, de compassion et de respect pour ceux qui sont décédés“, indique le communiqué.

La tragédie présente des similitudes frappantes avec un cas de 2000 dans lequel 58 migrants chinois ont été retrouvés morts, également dans un camion frigorifique, à Dover, le port le plus actif de Grande-Bretagne. À l’époque, le conteneur avait été expédié de Zeebrugge, en Belgique, de l’autre côté de la Manche.

En 2000, des hommes et des femmes s’étouffaient sous une chaleur accablante après la mise hors tension du système de réfrigération du camion et la fermeture d’un évent. Étonnamment, deux hommes ont survécu à l’épreuve. Un chauffeur néerlandais a finalement été condamné à 14 ans de prison pour son implication.

Le chauffeur du camion retrouvé mercredi, un homme de 25 ans originaire d’Irlande du Nord, a été arrêté pour meurtre. La police n’a toujours pas confirmé son identité et jeudi après-midi, il n’avait encore été inculpé. Mais la police a déclaré avoir obtenu un mandat d’arrêt contre lui, ce qui signifie qu’il pourrait rester en garde à vue pendant 24 heures supplémentaires.

Des informations sur le conducteur ont commencé à apparaître jeudi, lorsqu’il a été identifié par les élus et les médias britanniques comme étant Morris Robinson, également connu sous le nom de Mo.

Un membre de l’assemblée d’Irlande du Nord, Paul Berry, qui vit dans le même village que la famille de M. Robinson, a confirmé l’identité du conducteur jeudi et déclaré qu’il s’était entretenu avec la famille peu de temps après son arrestation.

«Quelque chose comme cela qui leur a été infligé à ce stade est évidemment très dévastateur pour eux», a déclaré M. Berry, décrivant les Robinson comme «très respecté» et «une famille charmante».

Mais il a également ajouté que les membres de la communauté se concentraient sur “les familles des 39 victimes qui ont tragiquement perdu la vie“.

La police n’a pas encore précisé qui étaient les victimes, quand et comment elles sont décédées, depuis combien de temps elles sont dans la caravane, d’où elle vient, ou qui en était responsable.

Le camion a été retrouvé tôt mercredi sur un site industriel de Grays, dans le comté d’Essex, à environ 25 km à l’est de Londres. Les services ambulanciers locaux ont d’abord été appelés, puis convoqués par la police à 1 h 40. Les 39 victimes ont été déclarées mortes sur les lieux.

L’attention s’attache maintenant à rassembler les mouvements du conteneur réfrigéré et à déterminer si les morts sont victimes d’une opération qui introduisait illégalement des personnes dans le pays.

Le tracteur du camion est entré en Grande-Bretagne par le port gallois de Holyhead dimanche et est arrivé par ferry à partir de Dublin, a annoncé la police. Le conteneur a voyagé sur un bateau en provenance de Zeebrugge et est arrivé mercredi au port de Purfleet dans le port d’Essex, une heure après minuit, où il a été attelé à un camion et emmené à 1h05, ont annoncé des responsables.

Le ministère public belge a déclaré jeudi avoir ouvert une enquête. Les autorités belges ont fixé un nouveau calendrier pour les mouvements du conteneur, notant que celui-ci était arrivé à Zeebrugge mardi à 14h49 et avait quitté le port le même après-midi.

On ne sait pas encore quand les victimes ont été placées dans le conteneur et si cela s’est passé en Belgique“, a déclaré le bureau du procureur dans un communiqué.

La police d’Essex a déclaré que l’affaire était la plus grande enquête de meurtre de son histoire. La National Crime Agency britannique participe également à l’enquête et s’emploie à “identifier et prendre des mesures urgentes contre tous les groupes criminels organisés ayant contribué à ces décès“, a déclaré un porte-parole de l’agence dans un communiqué.

Bien que les circonstances entourant les décès ne soient toujours pas claires, la Grande-Bretagne est depuis longtemps une destination pour les migrants et les passeurs utilisent souvent les points de passage de la Manche pour transporter des personnes vers le pays. Toutefois, les schémas migratoires et les techniques de contrebande évoluent constamment, en fonction des développements politiques et de la nature changeante de la sécurité aux frontières.

Selon la National Crime Agency, la Belgique est devenue au cours des derniers mois un centre important pour les passeurs qui tentent de transporter clandestinement des personnes en Grande-Bretagne. Le nombre de passeurs basés dans ce pays a augmenté depuis la fermeture d’un camp de migrants à Dunkirk, en France, en mars 2017.

La plupart des méthodes de transport dissimulées présentent des risques importants pour la sécurité: les migrants voyagent souvent dans des conteneurs ou des véhicules utilitaires qui sont transportés par camion, train ou ferry-boat, ou traversent le canal sur de petites embarcations.

Les gangs organisés font fréquemment passer des personnes en contrebande dans des camions à parois rigides comme celui d’Essex, tandis que les trafiquants occasionnels ont tendance à utiliser des camions à parois souples, a indiqué l’agence.

Le personnel consulaire chinois s’est rendu à Essex jeudi après-midi pour vérifier la situation, a indiqué le bureau des affaires consulaires chinois sur le réseau chinois de médias sociaux Weibo.

Selon le département d’État américain, la Chine est l’un des pays les plus offensants en ce qui concerne la traite des êtres humains à l’intérieur de ses frontières et la contrebande de ses citoyens à l’étranger. Le gouvernement chinois n’a pas respecté les normes minimales fixées par les États-Unis pour l’élimination de la traite «et ne fait pas d’efforts significatifs pour le faire», selon un rapport du département d’État publié en juin.

Les citoyens chinois, passés illégalement dans plus de 60 pays à travers le monde, sont contraints de travailler dans les restaurants, les usines et l’agriculture, souvent dans des communautés chinoises d’outre-mer, a indiqué le rapport.

Les femmes des zones rurales sont souvent attirées par les trafiquants avec de fausses promesses, puis forcées à se prostituer. D’autres migrants sont séduits par la perspective de trouver un emploi, puis sont enfermés dans des maisons privées à l’étranger et contraints de travailler.

La police d’Essex a déclaré que des policiers avaient fouillé trois propriétés dans le comté d’Armagh, en Irlande du Nord, mercredi soir. Jeudi matin, M. Robinson était toujours détenu par la police.

M. Robinson a souvent publié des articles sur le camionnage sur sa page Facebook, où l’on peut voir le tracteur du camion où les corps ont été découverts sur plusieurs photos. Un autocollant sur le pare-brise portait l’inscription «The Ultimate Dream».

Certains camarades camionneurs sur les médias sociaux ont posé la question de savoir si le chauffeur aurait su ce qu’il y avait à l’intérieur de la remorque avant de partir. En utilisant le hashtag #JusticeforMo, le chauffeur Danny Nicholson a écrit qu’il récupérait souvent les «caravanes non accompagnées» expédiées au Royaume-Uni sans taxi.

Cette arrestation de ce chauffeur Mo, eh bien, cela aurait pu être moi ou tout chauffeur que je connais“, a-t-il écrit sur Facebook.

Richard Burnett, directeur général de la société britannique Road Haulage Association, a déclaré qu’un chauffeur ramassant une remorque en provenance d’Europe dans un port britannique n’ouvrirait généralement pas le conteneur. Il y aurait des scellés destinés à rester intacts jusqu’au moment de la livraison, a-t-il ajouté.

Pour M. Burnett, de nombreuses questions demeurent quant à la manière dont les corps ont été découverts à l’intérieur d’un conteneur qui aurait dû être scellé, et si M. Robinson lui-même a appelé les autorités.

«S’agit-il d’un trafic opportuniste? Nous ne savons pas. Est-ce le crime organisé? À ce stade, nous ne le savons pas », a déclaré M. Burnett. “Mais ça y ressemble, l’ampleur de cela ressemble au crime organisé.”

L’enregistrement du camion aurait dû être un drapeau rouge majeur pour tous les acteurs du secteur du camionnage, a-t-il déclaré. Le tracteur était immatriculé en Bulgarie, mais n’y avait plus été utilisé depuis 2017, d’après le gouvernement du pays.

Ce n’est pas illégal, mais nous le décririons comme un évitement de la réglementation et c’est absolument désapprouvé“, a déclaré M. Burnett. “Cela démontrerait en quelque sorte qu’il s’agit d’une entreprise qui ne prend pas la sécurité et la réglementation au sérieux, et qui est probablement illicite en termes de fonctionnement.”

Il a également noté qu’un conteneur réfrigéré comme celui dans lequel les victimes auraient été retrouvées serait extrêmement risqué.

Si le réfrigérateur est en marche, vous allez mourir de froid, sinon, vous allez étouffer“, a déclaré M. Burnett. “C’est une situation horrible, c’est vraiment ça.”