Xi Jinping

La Chine cherche à se présenter comme un modèle dans la lutte contre le coronavirus – même si cela signifie la réécriture de l’histoire de la crise et à discréditer la gouvernance des démocraties libérales.

La crise mondiale des coronavirus a commencé en novembre 2019 dans la ville chinoise de Wuhan et s’est rapidement propagée à travers la Chine, l’Asie, l’Europe et le monde.

Alors que la pandémie continue de gagner du terrain et de prendre des vies, les autorités chinoises s’efforcent de réécrire l’histoire du virus, de préparer les éléments du langage et de se positionner au milieu d’une crise sanitaire mondiale. Autant que stratégiste, mon analyse présente une synthèse de certains des efforts déployés par Pékin pour donner du crédit à ses actions tout en minimisant ou en dénigrant celles des démocraties libérales. La gestion politique de la crise rassemble tous les paramètres classiques d’un régime autoritaire, sinon totalitaire: silence, censure, opacité, hypermnésie sélective et amnésie.

Silence vertueux, censure exacerbée et propagande amplifiée

Le silence des autorités chinoises sur la réalité sanitaire, sociale et économique a structuré les premières semaines de sa gestion de crise. Le silence reste un allié essentiel du régime, tant en ce qui concerne l’émergence du virus que sa propagation et son incapacité à relever le défi de la crise des premiers jours.

Les premiers signes de propagation du virus à Wuhan ont été rencontrés par les autorités avec une dissimulation puis des retards. Le chef de la Chine, Xi Jinping, aurait parlé de la question devant le Comité permanent du Politburo le 7 janvier, deux semaines avant de le mentionner publiquement. Lorsque la crise a éclaté au grand jour, la propension de Pékin à manipuler les statistiques à l’appui du régime est entrée en jeu.

Le silence et la censure de la Chine sur son influence se sont également fait sentir à Genève: ce n’est que le 12 mars que l’Organisation mondiale de la santé a déclaré Covid-19 pandémique.

Le «modèle de Wuhan»

Depuis fin janvier, les diplomates chinois s’emploient à légitimer les mesures prises par leur gouvernement, notamment face à une gestion efficace des crises par Taïwan, la Corée du Sud et Singapour, qui sont toutes des démocraties ouvertes. De nombreux diplomates chinois se sont engagés dans des joutes verbales avec des éléments et un langage qui vont souvent à l’encontre des faits et cherchent à crédibiliser le régime. D’autres tentent de rassurer le monde en publiant des chiffres économiques et industriels optimistes, alors même que la demande mondiale stagne à cause de la crise de Covid-19.

Bien qu’interdit en Chine, Twitter est de plus en plus utilisé par les diplomates chinois et les chancelleries à l’étranger pour alimenter la théorie du complot selon laquelle le virus aurait été implanté par du personnel américain lors des Jeux olympiques militaires d’octobre 2019 à Wuhan. Ces efforts ont été critiqués par le secrétaire d’État américain Mike Pompeo, qui a appelé la Chine à suspendre sa campagne de désinformation. Plus récemment, la Chine a annoncé qu’elle expulserait les journalistes américains travaillant pour le New York Times, le Wall Street Journal et le Washington Post en représailles à un plafond de l’effectif de quatre médias chinois à Washington.

Crise sanitaire mondiale, responsabilités mondiales

Compte tenu du manque initial de coordination et de détermination politique en Europe, la Chine a pu faire un don d’équipement médical à l’Italie, ainsi qu’à l’Iran, au Pakistan et à d’autres pays qui sont la cible du projet “la nouvelle route de la soie”, un coup diplomatique. Les autorités chinoises aspirent clairement à établir une perception de la réalité qui les débarrasse de leurs responsabilités et de leurs échecs et leur assure une victoire politique tant au niveau national qu’international. Encore une fois, la politique prime sur la coopération et la science.

Un autre aspect de la longue rivalité entre les deux nations a été incarné par la générosité de Jack Ma, fondateur du groupe Alibaba, qui a fait don d’un million de masques et de 50 000 kits de test aux États-Unis.

La guerre des symboles

Si l’instrumentalisation de l’histoire est une caractéristique des régimes autoritaires, l’épidémie a accéléré les purges qui ont commencé lorsque Xi Jinping est arrivé au pouvoir en 2012. Dans la mémoire politique de la Chine, Wuhan a été l’épicentre d’une révolution qui a mis fin à la dernière dynastie impériale. C’était également l’une des premières villes où un parlement a été ouvert sous la jeune République de Chine et est devenue de facto la première capitale de la nouvelle Chine.

Face à l’enfermement de la ville, des intellectuels de Wuhan tels que l’écrivain Fang Fang ont publié quotidiennement des comptes rendus des terribles conditions de vie de ses concitoyens et attaquant l’irresponsabilité des autorités chinoises. Si certains de ses écrits ont été retirés par les censeurs peu de temps après leur publication, ils ont été republiés des milliers de fois, témoignant de l’existence d’une résistance de la société civile.

La gestion par la Chine de cette crise montre les moyens qui ont été étudiés pour surveiller la population. Les comités de quartier, créés pendant le «Grand lien en avant» (1958-1960), ont été améliorés grâce à l’intelligence artificielle et à d’autres technologies. Le discours martial de Xi Jinping a le même ton que celui utilisé contre Taïwan, les manifestants de Hong Kong et la minorité ethnique ouïghoure. Ici, la légitimité du régime est en jeu, renforcée dans ses choix répressifs par la définition systématique de l’ennemi (de l’intérieur comme de l’extérieur).

Vers un «Nouveau Contrat» économique mondial?

Pékin comprend que la guerre contre le virus n’est pas seulement une crise sanitaire mais aussi idéologique. À moins qu’il n’y ait une deuxième flambée de Covid-19 en Chine, le régime devrait être en mesure de laisser l’épidémie et ses conséquences avant les autres continents. Mais que la Chine soit en mesure ou non de réécrire l’histoire, son image en Occident et dans le reste du monde sera plus que jamais partagée entre partisans et détracteurs.

Les pays occidentaux ont réagi à la pandémie de coronavirus par des nationalisations et du protectionnisme et pourraient même conduire au rapatriement de certains secteurs clés tels que la fabrication et la pharmacie. En même temps, cette crise pourrait permettre à la Chine de renforcer son hégémonie économique et stratégique en Asie. Le Partenariat économique commercial régional (PECR), autrefois perçu comme mourant, pourrait servir à rapprocher un peu plus les membres vulnérables de l’ANASE, comme les Philippines, de Pékin. Après tout, Pékin a les moyens d’une reprise interrégionale, et ses institutions bancaires (AIIB, SRF) peuvent servir à saper le système de Bretton Woods, longtemps dominant.