Le président argentin, Mauricio Macri

Le candidat populiste de l’opposition argentine a battu le président du pays, favorable aux entreprises, de plus de 15 points lors des élections primaires, largement perçu comme un prélude au vote présidentiel d’octobre. Depuis, cela a ravivé les craintes d’un retour à une forte intervention de l’État dans l’économie argentine, ainsi que des niveaux élevés de dépenses publiques et d’une renégociation de l’accord conclu entre l’Argentine et le Fonds monétaire international.

Lors du vote présidentiel primaire du 11 août, le candidat populiste Alberto Fernandez a aisément battu le président conservateur du pays, Mauricio Macri. Pendant des mois, les sondages d’opinion avaient donné à Macri une bonne chance de remporter le scrutin présidentiel du 27 octobre. La victoire de Fernandez a largement pris les marchés financiers au dépourvu, approfondissant ainsi la situation économique du pays.

Au lieu d’utiliser la colère pour lutter encore plus dur pour assurer la réélection, Macri passera les prochaines semaines à essayer d’empêcher que la situation financière du pays ne se détériore davantage. Mais ce ne sera pas facile, ce qui signifie que l’incertitude entourant l’avenir du pays ne fera probablement qu’empirer avant la tenue du vote d’octobre – et restera probablement longtemps après cela, si un gouvernement protectionniste devait revenir à Buenos Aires avant la fin de l’année.

Selon la loi électorale argentine, un candidat doit obtenir au moins 45% des suffrages au premier tour du scrutin le 27 octobre – ou inversement, 40% avec au moins 10 points d’avance sur le second –
afin de gagner la présidence. Si ni Macri ni Fernandez ne remplissent aucune de ces conditions, un second tour se produirait le 24 novembre. Avec ou sans deuxième tour, le vainqueur prendra ses fonctions à Buenos Aires le 10 décembre.

Au cours des prochaines semaines, Macri tentera de faire passer des messages de stabilité et de calme après la récente série d’événements politiques et financiers chaotiques dans le pays. Il envisagera également de nouvelles augmentations des dépenses publiques et des réductions d’impôts pour tenter de relancer sa campagne de réélection et empêcher une victoire décisive au premier tour de Fernandez. Mais Fernandez a reçu 47,7% des suffrages lors de l’élection primaire du 11 août – ce qui signifie qu’il a de bonnes chances de tout gagner le 27 octobre.

Dans le même temps, Macri sera également occupé à faire face à la faillite de l’économie argentine. Suite à la victoire inattendue de Fernandez au primaire, le peso argentin a perdu plus de 20% de sa valeur par rapport au dollar américain, obligeant la banque centrale argentine à puiser dans ses réserves pour soutenir la monnaie. Buenos Aires a également mis en place des contrôles des changes pour limiter la fuite des capitaux et a annoncé qu’elle “reprofilait” certains remboursements de sa dette (ou ce que l’agence de notation Standard & Poor a par la suite redéfinie comme un “défaut sélectif”).

Les contrôles sont particulièrement contraignants pour les entreprises qui doivent obtenir l’autorisation du gouvernement pour rapatrier leurs bénéfices à l’étranger. Toutefois, la charge qui pèse sur l’Argentine moyen est encore relativement légère, car les particuliers sont autorisés à acheter un maximum de 10.000 dollars par mois (somme astronomique pour une partie importante de la population du pays). Mais si les contrôles monétaires mis en place début septembre ont stabilisé le peso, cela pourrait être de courte durée dans un pays où épargnants et investisseurs considèrent le dollar américain comme une source de protection contre les incertitudes économiques.

La capacité de la banque centrale à défendre le peso se dégrade rapidement. Entre la mi-août et la mi-septembre, la banque a utilisé environ 20% de ses réserves de change, qui s’élèvent maintenant à 51 milliards de dollars, contre 66 milliards environ au début du mois dernier. Dans le même temps, les dépôts en dollars du secteur privé sont tombés à environ 24 milliards de dollars en septembre, contre environ 32 milliards de dollars le mois précédent. La méfiance persistante à l’égard de l’économie argentine signifie que la course contre le peso va probablement se poursuivre, obligeant la banque centrale à continuer à injecter plus de dollars dans le système financier. En conséquence, le gouvernement argentin n’aura peut-être d’autre choix que de resserrer le contrôle des capitaux avant les élections – et probablement plus longtemps.

Cela risquerait de ressusciter les activités du marché noir en Argentine, les ménages et les entreprises cherchant d’autres moyens d’acheter des dollars américains. En Argentine, le dollar du marché noir (appelé localement “dollar parallèle”) joue un rôle important dans l’établissement des anticipations d’inflation, ainsi que des prix des biens et des services. Si davantage d’Argentins commençaient à affluer vers le marché noir, le dollar “parallèle” pourrait bientôt devenir une référence plus crédible pour les perspectives économiques de l’Argentine que le dollar “officiel”.

Le destin du prêt du FMI à l’Argentine

Mais Macri n’est pas le seul à avoir du mal à trouver sa place dans l’incertitude financière et politique. En septembre 2018, le Fonds monétaire international (FMI) a signé un accord de prêt de 56 milliards de dollars avec Buenos Aires, le plus important programme d’aide à l’étranger de cette institution. Macri considérait l’accord comme un moyen de stabiliser le peso et d’apporter une certaine prévisibilité à l’économie pérenne instable de l’Argentine. Mais la décision s’est révélée profondément impopulaire auprès des électeurs argentins, beaucoup accusant encore le FMI de la crise économique de 2001 qui a mis fin au non remboursement de la dette du pays. Fernandez, qui a critiqué le prêt du FMI et les mesures d’austérité qui y sont liées, a promis de renégocier l’accord s’il devenait président.

Le FMI – qui a déjà versé quelque 44 milliards de dollars à l’Argentine – fait face à son propre dilemme. L’institution pourrait débloquer la prochaine tranche de 5,4 milliards de dollars du prêt, qui devait arriver à la fin du mois de septembre, sachant que Buenos Aires pourrait avoir du mal à le rembourser. Ou bien cela pourrait retarder le décaissement jusqu’à l’entrée en fonction du prochain président, mais cela risquerait d’aggraver la situation financière de l’Argentine dans l’intervalle. En effet, le FMI lui-même aura un nouveau président à partir du mois prochain, ce qui pourrait faire de l’attente de la prochaine tranche une option plus tentante.

Mais même si Fernandez gagne, il est peu probable que l’institution abandonne tout simplement le programme de sauvetage de l’Argentine. Au lieu de cela, le FMI attendra probablement de voir à quel point il pourrait sérieusement renégocier l’accord. Les membres de l’équipe économique de Fernandez ont déjà rencontré des représentants du FMI, ce qui donne à penser que son gouvernement n’irait pas jusqu’à annuler le contrat, du moins dans un premier temps. Mais sa critique continue des termes de l’accord suggère néanmoins qu’il pourrait envisager cette option.

Un bref sursis

Si le vote présidentiel donne une victoire écrasante à Fernandez, le nouveau président aura une position politique relativement stable – en particulier si son parti Peronista remporte le contrôle d’au moins une des deux chambres du Congrès argentin lors d’élections législatives simultanées. Mais la crise financière grandissante de l’Argentine va probablement mettre un terme à sa lune de miel, car tous les secteurs de la société argentine – des syndicats aux organisations d’entreprises – subiront une pression considérable pour ressusciter l’économie promise. L’histoire a montré qu’un fort soutien populaire dans la vie politique argentine pouvait tout aussi bien se transformer en mécontentement généralisé et, partant, en troubles sociaux.

En plus de lutter contre le ralentissement économique décourageant de l’Argentine, Fernandez sera également chargé d’équilibrer les factions modérées et populistes au sein de son parti Peronista. L’ancienne présidente Cristina Fernandez de Kirchner, qui dirige la faction plus populiste du parti, se présente comme candidate à la vice-présidence de Fernandez. Ses ambitions politiques personnelles la pousseront probablement à exercer une influence sur les décisions du gouvernement bien au-delà de ce que ses pouvoirs vice-présidentiels lui permettent officiellement. Elle cherchera probablement aussi à nommer des loyalistes à d’autres postes importants. Mais plus le nouveau président cherche à affirmer son autorité dans les affaires gouvernementales en réduisant celle de Fernandez de Kirchner, plus il est probable que les deux dirigeants (et leurs factions respectives) se heurteront, créant ainsi une instabilité aux plus hauts niveaux du gouvernement argentin.

Un retour au protectionnisme se profile

Du point de vue de la politique étrangère, un gouvernement dirigé par Fernandez remettrait en question la continuité de l’accord de libre-échange récemment conclu entre l’Union européenne et le bloc commercial sud-américain, le Mercosur. Fernandez est opposé à l’accord, que le parlement argentin n’a pas encore ratifié – augmentant les chances que son gouvernement décide de l’abandonner.

Une victoire de Fernandez risque également de resserrer les tensions entre l’Argentine et le Brésil, notamment en matière de commerce. Le président brésilien Jair Bolsonaro – un allié de Macri – a récemment menacé de quitter le Mercosur si Fernandez imposait des politiques protectionnistes qui minent les exportations brésiliennes vers l’Argentine. Ce n’est pas une décision que Bolsonaro prendra à la légère, l’Argentine étant la troisième destination d’exportation du Brésil. L’avertissement suggère néanmoins qu’une approche plus protectionniste de Buenos Aires sous Fernandez pourrait menacer la continuité du bloc commercial sud-américain. Mais c’est peut-être là que se dirigera l’Argentine, alors que Macri lutte pour empêcher l’économie de son pays – et son avenir politique – de s’effondrer sous ses pieds.