La Russie devance les États-Unis en matière de construction d’une flotte de brise-glace pour patrouiller (et contrôler) l’Arctique en dégel.

Récemment, l’état de la flotte de brise-glace des garde-côtes américains a fait des vagues à Washington, DC. Les républicains ont suggéré de détourner des fonds de l’initiative des garde-côtes d’acquérir un nouveau brise-glace épais contre le mur.

Cela intervient à un moment où la Russie et la Chine investissent de plus en plus d’argent dans les capacités de leurs armées dans l’Arctique, y compris les brise-glace. Mais quelle est la stratégie globale de la Russie pour l’Arctique? Comment les brise-glace s’intègrent-ils dans cette image et leur permettent-ils de projeter de l’énergie dans l’Arctique, et quels sont leurs avantages?

L’état actuel de la taille relative des flottes de brise-glace se résume le mieux dans un diagramme présenté par l’Office de la gestion des voies navigables et des océans de la Garde côtière américaine. Il y a quelques points clés à voir ici. Seuls les États-Unis et la Russie utilisent des brise-glace «lourds», indiqués en noir. Ces brise-glace disposent de la plus grande puissance disponible, ce qui leur permet de fonctionner dans les couches de glace les plus épaisses.

Parmi ces brise-glace lourds, l’Amérique n’en a qu’un opérationnel. La Russie, par contre, en a deux opérationnels et quatre autres en attente. Une fois les travaux terminés, les brise-glaces lourds russes seront plus nombreux que les américains 3: 1, ce qui donnera à la Russie une meilleure capacité d’exploitation dans des blocs de glace épais.

Le seul brise-glace lourd en Amérique, le USCGC Polar Star, est également souvent chargé de soutenir les opérations internationales et américaines sur le pôle Sud. Au cours de ces opérations, le Polar Star s’est heurté à de multiples difficultés opérationnelles du fait de son âge: le Polar Star USCGC est entré en service dans les années 1970.

La flotte russe de brise-glace lourds est bien plus jeune que les navires américains et a été mise en service à la fin des années 80 et au début des années 90. La Russie possède également une flotte beaucoup plus importante de brise-glace légers et moyens, bien que ceux-ci ne puissent pas traiter de glace plus épaisse et servent principalement à maintenir les voies de commerce ouvertes aux ports du nord tels qu’Arkhangelsk.

Outre sa flotte déjà formidable, la Russie envisage de construire des brise-glaces encore plus imposants. La classe «leader» (LK-110Ya / Pr. 10510) des brise-glaces devrait peser environ 71 000 tonnes, ce qui en ferait de loin le brise-glace le plus lourd du monde. À titre de comparaison, l’USCGC Polar Star ne pèse que 10 000 tonnes environ.

Le «Leader» serait alimenté par une centrale nucléaire de 110 MW (d’où le 110 dans la désignation) et serait accusé d’être l’un des nombreux navires gardant ouverte la route de la mer du Nord.

Alors que la classe “Leader” est encore sur papier pour le moment, la Russie a presque fini avec la classe “Arktika” (LK-60Ya / Pr. 22220) des brise-glaces nucléaires lourds. Ces navires sont également massifs, pesant environ 33 000 tonnes. Les nouveaux navires de classe Arktika devraient être soumis à des essais en mer à la fin de 2019.

En principe, ces navires ont pour but de maintenir et de développer la route maritime du Nord, solution de rechange moins chère que l’Inde et le canal de Suez. C’est très important en soi, car cela donne à la Russie le contrôle d’une grande route maritime qui devient plus accessible à la suite du changement climatique. Si la Russie veut tirer parti des avantages de cette route, elle doit investir de l’argent dans les navires pour la maintenir ouverte.

Le gouvernement russe a délégué le contrôle de cette route maritime à Rosatom, la société d’État qui supervise le développement et l’exploitation des brise-glaces à propulsion nucléaire, nouveaux et actuels. En tant que tel, Rosatom accordera aux navires étrangers le droit de traverser cette route.

Cependant, la route maritime du Nord n’est pas le seul élément de la politique russe dans l’Arctique. Les médias russes ont qualifié la «militarisation croissante de l’Arctique» d’envergure et l’armée russe joue définitivement son rôle sur ce front en rouvrant de nombreuses bases arctiques.

L’objectif exact de ces bases semble être principalement de s’asseoir sur les revendications de ressources russes dans la région, mais, selon un article de Reuters, le déplacement de missiles sol-air et anti-navires vers ces bases arctiques isolées leur confère une capacité importante de refus de zone / anti-accès.

Le réapprovisionnement de ces bases nécessite une grande flotte de brise-glace. Si les États-Unis ou le Canada souhaitent exploiter des bases supplémentaires dans le nord du pays pour égaler la présence de la Russie, la flotte de brise-glace devra probablement être élargie pour assurer l’entretien.

On peut en déduire que le nombre moins élevé de brise-glace américains n’est pas aussi grave en termes de faille stratégique que le suggèrent ces chiffres. La Russie a beaucoup plus de missions pour ses brise-glace, elle en a donc besoin de plus. Cependant, la flotte américaine de brise-glace a encore besoin de plus en plus d’effectifs pour accomplir les tâches qui lui incombent. Par conséquent, la présence d’un brise-glace lourd partagé entre toutes les missions polaires de l’Arctique et de l’Antarctique constitue une grande partie de la flotte de la Garde côtière américaine.