IRBM DF-21

Vous auriez bien du mal à trouver deux autres ennemis déterminés de l’Iran, autres que l’Arabie saoudite et Israël. Ce dernier pays est depuis longtemps perturbé par la rhétorique anti-israélienne belliqueuse de Téhéran et a déclenché des centaines de frappes aériennes et de bombardements d’artillerie visant les efforts de l’Iran pour armer les forces du Hezbollah au Liban et en Syrie.

Pendant ce temps, Riyad semble se considérer comme engagé dans une lutte épique pour la domination du Moyen-Orient et a orienté sa politique étrangère autour de la lutte contre la menace iranienne perçue, même dans les endroits où son influence est au mieux modérée.

L’Arabie Saoudite dévoile ses missiles balistiques DF-3A lors d’un défilé militaire

Les faucons iraniens sont préoccupés par la possibilité d’une arme nucléaire iranienne – une arme qui, étant donné les limites des forces aériennes et navales de Téhéran, devrait être livrée avec un missile balistique. La poursuite du développement de ces missiles par l’Iran a été proposée comme casus belli et a été invoquée pour justifier le retrait des États-Unis d’un accord sur le nucléaire signé en 2014 (l’accord empêchait l’Iran de développer des ogives nucléaires, mais non des missiles balistiques). Il est souvent ignoré qu’Israël et l’Arabie saoudite entretiennent eux-mêmes certains des plus importants arsenaux de missiles balistiques de la région, dont le dernier est l’objet de cet article.

Le programme de missiles balistiques de l’Iran a débuté pendant la phase de «guerre des villes» de la guerre dévastatrice Iran-Irak, lorsque Bagdad a fait pleuvoir des centaines de missiles Scud sur les métropoles iraniennes. Bien que l’Iran ait réussi à acquérir quelques Scuds de la Libye avec lesquels exercer des représailles contre des villes irakiennes, il ne pouvait généralement que riposter avec des attaques aériennes – ce qui mettait en danger sa flotte d’avions de guerre construits aux États-Unis et en diminution constante.

L’Arabie saoudite s’inquiétait également de l’énorme arsenal de missiles de l’Irak. Ayant refusé l’accès aux missiles balistiques américains, Riyad a frappé à la porte de Pékin, qui s’était déjà montrée disposée à exporter des armes vers l’Iran lorsque Moscou et Washington avaient refusé de le faire.

En 1987, la Chine a transféré entre 30 et 120 missiles balistiques à portée moyenne DF-3A de type Dongfeng («Wind Wind»), d’une longueur de 24 mètres, et une douzaine de camions Transport-Erector-Launcher. Une fois remplis de carburant liquide, les missiles pouvaient frapper des cibles à une distance de 3.700 kilomètres, bien qu’ils aient besoin de rampes de lancement spéciales. L’Arabie saoudite a créé une force de missile stratégique saoudienne pour exploiter les armes, au grand dam de Washington.

À peine quatre ans plus tard, Riyad s’est retrouvé dans une guerre contre Bagdad et quarante-six missiles irakiens sont tombés sur le territoire saoudien. Pourtant, Riyad n’a jamais pris la peine de lancer des missiles à Bagdad. Pourquoi?

Le problème avec le DF-3 est qu’il présente une erreur circulaire probable de 300 mètres au mieux. Cela signifie que si vous tirez une demi-douzaine sur une cible donnée, vous pouvez vous attendre en moyenne à trois seulement à atterrir sur une longueur de trois terrains de football du point de visée, les trois autres tombant probablement plus loin. D’autres sources affirment que le CEP pourrait même atteindre 2 ou 3 kilomètres.

Une arme inexacte est à peu près inutile pour frapper une cible militaire – à moins d’être équipée d’une tête nucléaire, ce à quoi le DF-3 était destiné.

Mais la Chine n’allait pas vendre ses armes nucléaires aux Saoudiens. Les DF-3 ont été modifiés à la place pour transporter 1350 kilogramme d’explosifs puissants. Cela signifiait que les DF-3 saoudiens n’étaient «utiles» que pour larguer des explosifs puissants sur une cible de la taille d’une ville et pour tuer au hasard des civils malchanceux se trouvant à proximité du point d’impact. Cependant, la puissance de feu abondante des avions de guerre américains pendant la guerre du Golfe signifiait que les Saoudiens ne ressentaient pas le besoin de recourir à une telle tactique.

Plus de dix ans plus tard, Riyad cherchait à se doter d’une dissuasion de missile stratégique plus efficace et s’est de nouveau tourné vers la Chine, cherchant cette fois son IRBM DF-21 beaucoup plus précis, doté d’un CEP de seulement 30 mètres. (La Chine a même mis au point un modèle DF-21D guidé conçu pour frapper de gros navires en mer.) De plus, l’utilisation par le DF-21 de fusées à combustible solide lui permet d’être lancée dans des délais très brefs.

Bien que possédant une portée plus courte de 1.770 kilomètres, le missile de 30 tonnes est parfaitement adapté pour frapper des cibles dans tout le Moyen-Orient et serait difficile à intercepter car il plonge vers sa cible à une vitesse dix fois supérieure à celle du son. Les sites de lancement saoudiens auraient été photographiés dans l’optique de tirer sur l’Iran et Israël, bien que, compte tenu de l’alliance de moins en moins discrète entre Riyad et Tel-Aviv ces dernières années, cette dernière partie soit davantage destinée au spectacle.

En 2014, Newsweek a révélé que la CIA avait effectivement aidé à négocier la vente de missiles chinois à Riyad – tant qu’il était établi que les DF-21 n’avaient pas d’ogives nucléaires. Ainsi, après une série de réunions secrètes organisées entre des fantômes et des responsables saoudiens à Washington DC, deux agents de la CIA ont été envoyés pour inspecter les missiles dans leurs caisses d’expédition avant leur transfert à la possession saoudienne.

L’Arabie saoudite n’aurait toutefois jamais testé son arsenal de missiles, laissant ainsi la question de la disponibilité opérationnelle du RSSMF. Néanmoins, il a maintenu quatre ou cinq installations souterraines pour abriter les armes. Enfin, en avril 2014, alors que Riyad craignait le rapprochement américain avec l’Iran en raison de l’accord sur le nucléaire, il a défilé publiquement les gigantesques missiles.

Le problème avec un système d’armes «dissuasif» est que, même s’ils doivent apparaître comme une menace crédible, ils ne servent leur objectif principal que s’ils effraient un ennemi d’éviter les hostilités. Cependant, cette dissuasion ne peut pas se produire si l’adversaire n’est pas bien conscient de l’ampleur de cette menace due au secret, ce qui peut expliquer la décision de l’Arabie saoudite de commencer à traquer les roquettes bien en vue.

Il existe également des rumeurs persistantes selon lesquelles Riyad aurait acquis une petite quantité d’armes nucléaires du Pakistan ou s’est arrangé pour en transférer une partie en cas de conflit. Encore une fois, la simple existence des rumeurs est utile pour la dissuasion saoudienne, quelle que soit la vérité.

Que Téhéran prenne la menace saoudienne au sérieux est corroboré par une déclaration d’un général iranien affirmant en septembre 2018 que l’Iran avait précédemment testé son système de missile sol-air Bavar-373 pour intercepter un missile balistique. La principale menace pour l’Iran provenant des États-Unis provenant de frappes aériennes et de missiles de croisière, l’essai vise probablement les capacités de missiles saoudiens ou israéliens. Le Bavar-373 semble être une copie domestique de la SAM russe S-300PMU-2 à longue portée.

En fin de compte, Washington a clairement moins d’objections à la possession de missiles balistiques et à des capacités nucléaires possibles chez ses alliés nominaux. L’Iran et l’Arabie saoudite, victimes de l’attaque de missiles balistiques, semblent croire que le fait de se munir de telles armes se dissuadera de se livrer à des hostilités déclarées – peut-être même s’ils ne possèdent que des ogives classiques. Cependant, les dizaines de milliers de civils tués pendant la guerre des villes dans les années 80 ne corroborent pas vraiment cette hypothèse.