Les inondations et les glissements de terrain en Afrique de l'Est ont tué des dizaines de personnes et forcé des centaines de milliers de leurs foyers. Pendant ce temps, à des milliers de kilomètres en Australie, une période de temps chaud et sec a provoqué une série de feux de brousse.

Le temps inhabituel peut être attribué au dipôle de l’océan Indien. Il s’agit de la différence de température de la surface de la mer entre l’océan Indien tropical oriental et occidental.

De nombreuses régions du Kenya connaissent des pluies torrentielles depuis quelques mois maintenant. Cela a entraîné des inondations et des glissements de terrain.

Le temps inhabituel peut être attribué au dipôle de l’océan Indien. Il s’agit de la différence de température de surface de la mer entre l’océan Indien tropical oriental et occidental.

Au Kenya, lorsque des températures plus chaudes à la surface de la mer sont enregistrées, de fortes précipitations se produisent, tandis que des conditions chaudes et sèches (propices aux incendies de forêt) se produisent en Australie. Lorsque des températures plus chaudes de la surface de la mer sont observées au large de la côte ouest de l’Australie, l’Australie est susceptible de connaître de fortes précipitations, tandis que le Kenya connaît des conditions de sécheresse.

Plus la différence de température entre l’océan Indien tropical oriental et occidental est grande, plus les effets climatiques seront graves.

Cet événement est similaire à l’oscillation australe El Niño qui se produit dans l’océan Pacifique tropical.

Les températures de la surface de la mer sont mesurées par le système interagences mondial d’observation du climat juste au large des côtes du Kenya et de l’ouest de l’Australie. Certaines années, les températures seront plus chaudes dans la moitié ouest de l’océan Indien et d’autres années, elles seront plus chaudes dans la moitié est. Ce dipôle oscille entre ces extrêmes sur des périodes de trois à cinq ans, généralement avec une différence de 1 ° C de la température de la surface de la mer. Entre ces extrêmes, les températures seront assez uniformes à travers l’océan Indien tropical.

Lorsque les températures de la surface de la mer au large du Kenya sont plus chaudes que celles de l’ouest de l’Australie, cela s’appelle un événement dipolaire positif dans l’océan Indien. Lorsque les températures de la surface de la mer au large de l’Australie sont plus chaudes que celles au Kenya, cela est appelé un événement négatif.

Le dipôle de 2019 à 2020 a été exceptionnellement fort, avec un différentiel de température de 2 ° C. C’est plus du double de l’intensité de l’événement moyen.

En conséquence, il y a eu des systèmes de basse pression très forts sur certaines parties de la région, comme le Kenya, provoquant des pluies abondantes et prolongées. Il est également, en partie, responsable des conditions très chaudes et sèches sur l’ouest de l’Australie qui ont contribué aux conditions propices aux incendies de forêt.

Les causes

Le dipôle de l’océan Indien est provoqué par des changements dans la force des alizés qui peuvent rendre l’océan plus frais. Les alizés sont des vents permanents qui soufflent d’Est en ouest dans la région équatoriale de la Terre.

Lorsque les alizés soufflent, ils repoussent les eaux de surface des océans vers l’ouest. Cela provoque une remontée d’eau – lorsque l’eau profonde et froide remonte vers la surface – au large des côtes ouest de tous les continents de l’hémisphère sud. Essentiellement, l’eau est retirée du littoral, laissant un vide qui est rempli par l’eau du fond qui remonte à la surface.

Cette eau remontée n’est pas exposée au soleil jusqu’à ce qu’elle atteigne la surface et est donc beaucoup plus froide que l’eau de surface environnante. L’eau est donc plus froide le long de la côte ouest de l’Australie.

Si les alizés se relâchent, la force de la remontée d’eau est considérablement réduite. Cela augmente la température de ces zones de la côte ouest, car l’effet de refroidissement de l’eau des régions inférieures de la colonne d’eau est réduit, et le soleil a un impact plus important sur le réchauffement de la surface de la mer.

Les changements dans la force des alizés peuvent donc entraîner la formation de dipôles océaniques tropicaux.

Affectant la météo

Le dipôle de l’océan Indien peut affecter le temps car la température de la surface de la mer dans les grands plans d’eau affecte la température et la dynamique de l’atmosphère au-dessus et à côté d’eux.

Les eaux froides refroidissent l’air directement au-dessus d’elles, ce qui fait que l’air frais et dense «coule» vers le bas et la formation d’un système à haute pression. En revanche, l’eau chaude réchauffe l’air directement au-dessus. Il en résulte que les molécules d’air se dilatent, deviennent moins denses et montent. Ce soulèvement entraîne un système de basse pression.

Ces systèmes influencent ensuite les régions continentales et océaniques environnantes.

Les cellules à basse pression – provoquées lorsque les océans sont plus chauds – sont instables sur le plan atmosphérique, ce qui entraîne la montée de l’air humide, la condensation pour former des nuages et la précipitation sous forme de précipitations. Les cellules à haute pression – causées lorsque les océans sont plus froids – inhibent les précipitations et entraînent des conditions chaudes et sèches en raison de l’affaissement, lorsque l’air «descend» vers le bas.

Plus le dipôle de l’océan Indien est fort, plus ces cellules de pression sont fortes.

Perspectives d’avenir

Fin janvier 2020, l’indice dipolaire de l’océan Indien est revenu à 0. Cela signifie que les températures dans l’océan Indien tropical occidental et oriental sont à peu près égales et que les systèmes de basse et haute pression perdront de leur intensité.

Cela signifierait la fin des inondations provoquées par les dipôles dans l’océan Indien en Afrique de l’Est et les conditions très chaudes et sèches en Australie, probablement pour le reste de la saison.

Cependant, sous le changement climatique, la fréquence et l’intensité des événements climatiques extrêmes augmentent. Nous pouvons donc nous attendre à voir de plus en plus de dipôles de 2 ° C dans l’océan Indien au cours des années et des décennies à venir.