Des membres des forces armées des EAU sécurisent une zone tout en recherchant des mines antipersonnel à Al-Mokha, au Yémen, le 6 mars 2018.

Depuis 2015, la ville d’Aden, dans le sud du Yémen, a été le théâtre de plusieurs affrontements majeurs entre le gouvernement du président Abd Rabboh Mansour Hadi, reconnu par les États-Unis, et le Conseil de transition du Sud (CTS). Mais les derniers combats entre les partenaires officiellement alignés dans la bataille contre les rebelles Houthis alignés avec l’Iran ont, pour la première fois, laissé la ville portuaire largement sous le contrôle du CTS – démontrant la capacité du groupe séparatiste à prendre du terrain du gouvernement yéménite et à en garder le contrôle.

La fragile coalition anti-Houthis du Yémen lutte contre le mouvement rebelle depuis 2015. Mais cette alliance a longtemps été déchirée par les factions, comme en témoignaient récemment les violences entre le Conseil de transition du Sud et le gouvernement yéménite reconnu par le gouvernement des États-Unis dans le sud du pays.

Soutenu par des années de soutien militaire, économique et politique des Émirats arabes unis, le CTS a maintenant la possibilité de mettre en place des institutions fictives et des capacités de gouvernance à Aden, qui permettront au groupe de réaliser son objectif ultime: rétablir l’indépendance du Yémen du Sud. Toutefois, cela signifiera tirer des ressources des luttes plus larges menées par la coalition dirigée par l’Arabie saoudite contre les rebelles houthis et les groupes djihadistes – et potentiellement inciter les autres habitants du Sud à réagir de manière anarchique et à revendiquer l’avenir du pays déchiré par la guerre.

Chasser le rêve de l’indépendance

Le 1er août, un missile Houthi a frappé un défilé militaire de la coalition dans la ville portuaire d’Aden, tuant un commandant populaire du CTS et jusqu’à 46 autres. Mais plutôt que de se venger des Houthis, le CTS a blâmé l’administration Hadi, affirmant que le mouvement des Frères Musulmans, Al-Islah (un allié symbolique de Hadi), avait participé à l’attaque. Le CTS a depuis lors lancé une campagne contre le gouvernement Hadi. Ses partisans émiriens ont même lancé des raids aériens sur les forces alignées sur Hadi le 29 août. Après que la poussière se soit estompée, le CTS a conservé le contrôle d’Aden – laissant l’administration Hadi avec peu d’influence dans la ville la plus stratégique du sud du Yémen.

Avec le contrôle d’Aden, l’avantage du CTS sur le gouvernement yéménite n’a jamais été aussi grand. Cependant, le groupe se heurte toujours à des obstacles importants dans la poursuite de son aspiration longtemps recherchée à restaurer le sud du Yémen. D’une part, la diplomatie internationale sur le Yémen est encore largement centrée sur le conflit Hadi-Houthis. Les principaux partisans de la coalition anti-Houthis – à savoir les États-Unis, les Nations Unies et l’Arabie saoudite – n’ont montré aucun signe de changement d’orientation, car ils voient le sud et le CTS jouer finalement un rôle mineur sous un gouvernement yéménite unifié. En effet, dans une région déjà en proie à des conflits frontaliers et à des proto-États, la perspective d’une fracture du Yémen reste difficile à vendre du point de vue mondial.

Sans un contrôle total du sud, le CTS n’a pas encore obtenu le poids sur le terrain dont il a besoin pour s’imposer dans ces discussions internationales. Et étendre son influence ne sera pas une mince affaire, car l’organisation ne représente pas l’ensemble des nombreuses factions, tribus et citoyens de la région. Compte tenu de son siège à Aden, le CTS a des divergences idéologiques et politiques avec les provinces de l’intérieur du sud du Yémen, telles que Hadramawt et al-Mahra. Le dirigeant du CTS, Aiderous al-Zubaidi, a des rivaux pour le pouvoir dans le sud.

Ainsi, l’indépendance du Sud-Yémen reste un rêve lointain. Mais dans l’intervalle, le CTS peut toujours créer une souveraineté de facto avec le contrôle de la plus grande ville de la région. Ce faisant, le CTS renforcera progressivement sa capacité de gouvernement et pourrait ensuite utiliser la ville comme base pour étendre son pouvoir sur de nouveaux territoires détenus par l’administration Hadi. Le conseil pourrait également utiliser l’effet de contrôle d’Aden pour avoir davantage voix au chapitre au sein d’un gouvernement national unifié, augmentant ainsi ses chances d’être pris au sérieux dans la diplomatie internationale impliquant le Yémen.

La division saoudienne-émiratie

Le récent succès du CTS à Aden peut en partie être attribué à un conflit politique de longue date entre les Émirats arabes unis et l’Arabie saoudite au Yémen. Les Emiratis et les Saoudiens sont apparemment encore engagés dans la lutte contre les rebelles houthis pour rétablir l’autorité de Hadi sur le pays, soutenue par l’ONU. Mais Abou Dhabi est également en train de mettre à jour sa stratégie régionale pour qu’elle se concentre moins sur la menace houthis au Yémen et davantage sur la consolidation de ses gains par le biais de mandataires comme le CTS. Ce changement a par la suite laissé Riyad dans l’embarras. Tandis que l’Arabie saoudite continue de repousser largement les Houthis, les Emiratis ont décidé – apparemment unilatéralement – de dévaloriser cet effort en faveur du maintien de leur influence dans le sud du Yémen, en particulier dans les villes portuaires clés comme Aden.

En dépit de cette fracture croissante, l’Arabie saoudite et les Émirats arabes unis ont cherché à maintenir une image d’unité dans la politique yéménite. Mais les actions d’Abou Dhabi sur le terrain racontent une histoire différente. Après avoir frappé les forces alignées avec Hadi le 29 août pour soutenir le CTS, les Emiratis ont rapidement et publiquement revendiqué la responsabilité de l’attaque. Cette décision a démontré que, pour Abou Dhabi, un CTS florissant est actuellement plus important qu’un gouvernement yéménite légitime et unifié, du moins sous l’administration Hadi, qui entretient des relations tendues avec Abou Dhabi.

Avec le contrôle de la plus grande ville du sud du Yémen, l’avantage des sécessionnistes face au gouvernement yéménite n’a jamais été aussi grand.

Le changement de stratégie des Émirats arabes unis résulte de plusieurs facteurs. La menace croissante d’être englouti dans une confrontation de plus en plus probable entre les États-Unis et l’Iran a, entre autres, abaissé la tolérance au risque globale d’Abou Dhabi dans la région du Golfe. Pendant ce temps, au Yémen, la situation militaire avec les Houthis a largement stagné depuis que les Émirats arabes unis ont mené une offensive en 2018 contre la ville portuaire d’Al Hudaydah. En conséquence, le déploiement de forces sur les lignes de front contre les Houthis a généré de moins en moins de gains au cours de la dernière année – en plaçant carrément Abou Dhabi dans la ligne de mire des rebelles, les Houthis renforçant leurs capacités à frapper la patrie des Émirats. Des alliés clés, tels que les États-Unis, le Royaume-Uni et la France, tentent également de repousser d’autres forces locales yéménites qui cherchent à punir les Émirats arabes unis et l’Arabie saoudite pour leur implication dans la guerre civile au Yémen.

Ainsi, pour Abou Dhabi, les risques de combattre activement les Houthis l’emportent sur les avantages. Mais cela ne signifie pas que les Émirats arabes unis vont tout simplement abandonner le Yémen et renoncer aux gains qu’ils ont réalisés là-bas. Son soutien continu du CTS suggère qu’il envisage de rester pendant un certain temps à venir.

L’élargissement de la guerre au Yémen

Mais ce déplacement vers le sud pose ses propres risques en matière de sécurité, car les Houthis du Nord vont capitaliser sur la légère hausse des conflits internes entre CTS-Hadi pour faire valoir leurs revendications. Alors que le gouvernement yéménite et l’Arabie saoudite se sont partiellement concentrés sur l’atténuation du problème du CTS à Aden, les ressources disponibles pour endiguer les attaques des Houthis seront moins nombreuses, ce qui laissera au groupe rebelle de nombreuses possibilités de faire reculer certaines des positions militaires de la coalition.

Mais les Houthis ne sont pas les seuls à en bénéficier. Le CTS est également un puissant ennemi des djihadistes yéménites, y compris ceux associés à Al-Qaïda et à l’État islamique. Et, à l’instar du front anti-Houthi, le souci de la CTS de combattre les forces soutenues par Hadi lui laissera moins de ressources pour contrer les extrémistes. Au milieu de l’afflux d’autres affrontements internes, certains Yéménites désillusionnés pourraient être tentés de rejoindre les djihadistes, dont la vision islamiste draconienne du pays – tout en étant radicale – promet au moins un retour à l’ordre.

Les risques liés à la fois aux gains des Houthis et à la reprise des extrémistes au Yémen pourraient éventuellement contraindre les Émirats arabes unis à mettre un terme aux efforts de la CTS contre l’administration Hadi, soutenue par l’Arabie saoudite. Mais comme tous les mandataires locaux, le CTS a également son ordre du jour. Ainsi, tout accord entre Abou Dhabi et les États-Unis ne fera que calmer les tensions nord-sud jusqu’à ce que le groupe ait la possibilité de faire en sorte que l’avenir du Yémen devienne un pays à deux.