La crise des coronavirus a propulsé les relations américano-chinoises en spirale, alarmant les analystes qui disent que les deux pays sont à leur point le plus dangereux depuis des décennies.

Pourquoi c’est important: Au lieu de travailler ensemble pour lutter contre la pandémie mondiale, les deux plus grandes économies du monde s’engagent dans une escalade risquée.

Ce qui se passe: un jeu de blâme de haut niveau entre Washington et Pékin a fait remonter à la surface des hostilités et une méfiance frémissantes.

  • Cherchant à détourner le blâme d’une pandémie qui a pris naissance à l’intérieur de ses frontières, certains responsables chinois et organes de propagande avancent une théorie du complot selon laquelle l’armée américaine a planté le virus à Wuhan – une stratégie de désinformation jamais vue depuis à cette intensité depuis les premiers jours de la guerre froide.
  • Certains responsables américains, dont le président Trump, ont réagi en qualifiant le coronavirus de virus “chinois”, ce qui va à l’encontre des conventions de dénomination de l’Organisation mondiale de la santé.
  • Une escalade titanesque des expulsions de médias a vu deux mesures sans précédent: les États-Unis ont effectivement expulsé environ 60 travailleurs des médias d’État chinois, et cette semaine, Pékin a annoncé que les journalistes américains de trois publications phares des États-Unis devraient partir.

Vue d’ensemble: La détérioration des relations bilatérales a peut-être été déclenchée par la pandémie, mais ses racines se trouvent dans des tendances à plus long terme.

  • La Chine a désormais le pouvoir et la confiance nécessaires pour défier les États-Unis et les institutions et valeurs occidentales en général, sur de nombreux fronts.
  • Sous le secrétaire du Parti communiste Xi Jinping, la Chine a pris un virage pendant le dogme et l’autoritarisme.
  • Sous Trump, la diplomatie américaine, qui pourrait autrement aider à arrêter la chute libre bilatérale, a été largement mise de côté et remplacée par des déclarations directes de la Maison Blanche.

Ce qu’ils disent: “Washington et Pékin voient leur fossé de pouvoir se réduire et leur fossé idéologique augmenter, ce qui à son tour amplifie les tensions bilatérales et sape la coopération sur le coronavirus” a déclaré Rush Doshi, directeur de l’initiative stratégique pour la Chine à la Brookings Institution.

  • “Le ministère chinois des Affaires étrangères diffuse des théories du complot, ses diplomates attaquent désormais régulièrement les États-Unis et Pékin expulse désormais un nombre sans précédent de journalistes américains”, a déclaré Doshi. “À ces égards, cela ressemble moins à la Chine réformiste qu’à la Chine maoïste.”

L’enjeu: un accident militaire ou une erreur de calcul stratégique pourrait rapidement déclencher une conflagration.

  • Une collision accidentelle en vol entre un avion espion américain et un jet militaire chinois en avril 2001 a mis les relations bilatérales sur le bord, mais le conflit a finalement été résolu grâce à des efforts diplomatiques minutieux des deux côtés.
  • Si un tel accident se produisait en ce moment, “la crise politique pourrait dégénérer très rapidement. Les deux parties utiliseraient une telle crise pour rallier leur propre peuple à l’appui de leur propre position et pour protéger leurs propres intérêts”, explique Bonnie Glaser, directrice de la China Power Project au Centre d’études stratégiques et internationales.

Un haut responsable de l’administration américaine a déclaré que les États-Unis souhaitaient un “engagement constructif et axé sur les résultats” avec la Chine, mais a déclaré que Pékin déployait des théories de propagande et de complot pour détourner le blâme.

  • “Les Etats-Unis appellent le Parti communiste chinois à opter pour une plus grande transparence et à s’associer de manière constructive dans l’effort mondial de lutte contre une menace commune”, a déclaré le responsable.
  • “Nous appelons les États-Unis à cesser de pointer du doigt la Chine”, a déclaré le 17 mars le porte-parole du ministère chinois des Affaires étrangères, Geng Shuang. “La priorité absolue est que la communauté internationale coopère pour lutter contre le virus.”

À surveiller: Le gouvernement chinois envoie actuellement du matériel médical et des équipes consultatives dans des pays du monde entier. Les États-Unis, d’autre part, ont fait peu de tentatives pour mener une réponse mondiale. Si la tendance se poursuit, cela pourrait marquer une victoire majeure dans la tentative de la Chine d’être considérée comme un leader mondial pouvant rivaliser avec les États-Unis.