Les tensions entre les États-Unis et l’Iran demeurent élevées alors que les États-Unis continuent d’appliquer des sanctions importantes à l’Iran et que Téhéran exerce des représailles en tentant d’augmenter le coût en résultant. Cela a littéralement mis les alliés américains dans le feu croisé, l’infrastructure pétrolière saoudienne ayant subi de graves attaques. Si l’Iran poursuivait son escalade contre les États-Unis et ses alliés, davantage d’installations saoudiennes pourraient être visées.

Pendant des années, l’Iran a menacé que s’il n’était plus en mesure d’exporter du pétrole à cause des sanctions américaines, personne d’autre ne pourrait le faire non plus. Les attaques du 14 septembre contre les complexes de traitement du pétrole de la Saudi Arabian Oil Co. Abqaiq et des Khurais et les deux attaques précédentes contre le secteur pétrolier saoudien ont fait craindre depuis longtemps que des attaques iraniennes attaquent des infrastructures critiques saoudiennes. L’Iran a clairement pris la décision stratégique d’intensifier ses attaques contre les cibles de l’industrie pétrolière dans la région en réponse aux pressions exercées par les sanctions américaines et au retrait par Washington de l’accord nucléaire iranien, connu sous le nom de Plan d’action global et commun.

Les attaques contre Abqaiq et Khurais ont fondamentalement modifié la perception de la menace par l’Arabie saoudite à l’égard de l’Iran. Alors que les mandataires iraniens Houthi au Yémen mènent des attaques le long de la frontière sud-ouest saoudienne depuis des années, la volonté de l’Iran et sa capacité à frapper directement l’Arabie saoudite et le reste du monde, où il fait le plus mal – production pétrolière saoudienne – a forcé Riyad à reconnaître la menace d’attaques supplémentaires, en particulier si les sanctions continuent de se faire sentir. Le défi pour l’Arabie saoudite consistera à protéger un grand nombre de cibles critiques sur son vaste territoire. Mais malheureusement pour l’Arabie saoudite, les milliards de dollars qu’elle dépense chaque année pour la défense – y compris les 51 milliards prévus en 2019 – ne peuvent tout simplement pas protéger toutes les infrastructures saoudiennes contre d’éventuelles frappes iraniennes.

Les capacités iraniennes, les vulnérabilités saoudiennes

Compte tenu de l’infériorité militaire conventionnelle générale de l’Iran par rapport aux États-Unis et à ses alliés, Téhéran a mis un accent considérable sur la constitution de forces asymétriques qui pourraient lui donner un avantage dans un conflit avec ses adversaires mieux armés. Les missiles balistiques et de croisière sont au cœur de cette stratégie, tout comme la mise en valeur de la position stratégique de l’Iran dans le détroit d’Ormuz et de sa proximité des infrastructures critiques de ses rivaux régionaux.

Composés à l’origine en grande partie de missiles balistiques imprécis, les missiles iraniens sont maintenant de plus en plus précis, de types et de profils de vol divers; se défendre contre eux est un défi de taille. Au cours de la dernière décennie, l’Iran a consacré de nombreuses ressources à l’amélioration de ses forces de missiles. Pour ce faire, il a fallu introduire un grand nombre de missiles de croisière dans son arsenal, utiliser davantage de drones (y compris des versions dites “suicide”) et s’efforcer de remplacer ses missiles balistiques, auparavant inexacts, par des versions beaucoup plus précises. L’Iran a maintenant des missiles capables de frapper n’importe où en Arabie saoudite, bien que la plupart de ses missiles aient une portée plus courte. Cependant, même ceux-ci peuvent atteindre presque toutes les principales installations pétrolières du royaume, car la plupart d’entre elles se trouvent dans le golfe Persique ou à proximité.

Dans plusieurs cas, les systèmes de missiles Patriot n’ont pas intercepté leurs cibles, en raison du manque d’expérience des équipages saoudiens ou d’un dysfonctionnement de leur équipement.

Face à cette menace, les Saoudiens ont constitué – du moins sur le papier – une force de défense antiaérienne compétente dotée d’un grand nombre de systèmes de défense antiaérienne modernes. La Défense Aérienne Royal Saoudienne (RSADF) emploie environ 50.000 personnes et est en grande partie équipée de systèmes de défense anti-aériens de fabrication américaine, tels que le système de missiles sol-air Patriot. Le Patriot est le pilier de la défense aérienne saoudienne contre les missiles et les cibles aériennes, et l’Arabie saoudite compte six bataillons contenant environ 200 lanceurs. Les Saoudiens ont régulièrement amélioré ces systèmes, acquérant le Patriot PAC-3 plus avancé en juillet 2015. Raytheon, la principale société américaine productrice du Patriot, insiste sur le fait que le système a intercepté plus de 100 missiles balistiques tirés par des Houthis du Yémen depuis 2015.

Toutefois, dans plusieurs cas, les systèmes de missiles Patriot n’ont pas intercepté leurs cibles, en raison du manque d’expérience des équipages saoudiens ou du mauvais fonctionnement de leur équipement. Le conflit au Yémen a également montré que même une force de défense aérienne relativement bien équipée ne peut pas se défendre adéquatement contre les attaques soutenues de missiles (et de drones). Un grand nombre de missiles entrants peuvent submerger les batteries de missiles sol-air, ce qui explique en partie l’efficacité de l’attaque par essaim impliquant au moins 20 drones et missiles de croisière lors des attaques de la semaine dernière sur Abqaiq et Khurais.

Pour compliquer le problème à Riyad, les patriotes saoudiens – à l’instar du système de défense antimissile balistique du système de défense anti-missile balistique (THAAD) mis en place par l’Arabie saoudite – sont principalement configurés pour attaquer les missiles balistiques et les cibles à haute altitude. Le Patriot et le THAAD ne sont pas l’idéal pour les cibles basses telles que les missiles de croisière et certains types de drones suicide, qui ont été utilisés lors des attaques du 14 septembre.

Pour compliquer les choses à Riyad, les défenses aériennes saoudiennes disposent d’un espace géographique relativement vaste à protéger. Enfin, la plupart des systèmes de défense aérienne saoudiens sont actuellement axés sur la lutte contre les menaces aériennes et antimissiles provenant du Yémen. Ces facteurs signifient que les défenses antiaériennes saoudiennes présentent une vulnérabilité importante aux attaques aériennes et aériennes de grande envergure menées par l’Iran, qu’elles soient lancées directement depuis l’Iran ou via l’Irak.

Infrastructure critique en Arabie Saoudite

Jusqu’ici, les attaques contre l’Arabie saoudite plus étroitement liées à l’Iran – c’est-à-dire, non lancées par les Houthis – ont visé des installations pétrolières. C’est probablement la réponse de choix de l’Iran aux sanctions américaines sur ses exportations de pétrole, même si elle pourrait s’étendre aux usines de dessalement de l’eau et à d’autres cibles industrielles, voire aux aéroports.

Une carte indiquant l’emplacement de plusieurs installations pétrolières et gazières saoudiennes; beaucoup sont à portée de main de l’Iran.

La frappe des installations de traitement centrales, des terminaux d’exportation et des raffineries d’Arabie saoudite causerait le plus de dégâts à la production pétrolière du pays. Abqaiq et Khurais, les deux plus importantes installations de traitement centrales d’Arabie saoudite, ont été attaquées parce qu’elles constituent des points de passage critiques dans le secteur pétrolier en amont. La production de pétrole brut saoudien passe généralement par des installations de séparation gazole-pétrole, puis des installations de traitement centrales où les tours de stabilisation du brut éliminent le sulfure d’hydrogène volatil avant que le produit ne soit envoyé aux terminaux pétroliers pour exportation.

Abqaiq et Khurais sont les plus importantes installations de traitement centrales d’Arabie Saoudite. Selon des responsables saoudiens, avant l’attaque, Abqaiq traitait 4,9 millions de barils de pétrole brut par jour en provenance de deux des plus grands champs pétrolifères d’Iran, Ghawar et Shaybah, ainsi que certains champs plus petits, traitent actuellement 2 millions de bpj. Avant l’attaque, Khurais traitait environ 800.000 barils / jour de pétrole brut provenant du gisement pétrolier de Khurais, d’une capacité de 1,45 million de barils par jour, et de champs satellites plus petits. Riyad espère que la majeure partie de sa capacité de production pourra être mise en ligne plus tard ce mois-ci, ainsi que la totalité de sa capacité de production (bien que pas toute sa capacité de traitement) d’ici la fin du mois de novembre. Que l’Arabie saoudite atteigne ou non ces objectifs, elle reconstruira toujours au moins cinq colonnes de stabilisation à Abqaiq et effectuera d’autres réparations à Khurais à la fin du mois de novembre. Et jusqu’à ce que ces réparations soient terminées, l’Arabie saoudite bénéficiera de moins de licenciement en cas de nouvelle grève de ses installations de traitement.

Si l’Iran élargissait son objectif au-delà du secteur pétrolier et gazier en amont de l’Arabie saoudite, les raffineries et les usines pétrochimiques saoudiennes de la mer Rouge entreraient en jeu.

La plupart des autres installations de traitement centrales d’Arabie saoudite sont plus proches du golfe Persique et traitent principalement les gisements offshore du pays; leur emplacement facilite la frappe des missiles et des drones iraniens. L’usine de traitement de Safaniya dans le golfe Persique traite le pétrole produit dans le champ pétrolifère offshore de Safaniya, le plus grand champ pétrolifère du monde, avec une capacité de production de 1,3 million de barils par jour. L’usine de Manifa fait de même pour le champ pétrolifère offshore de Manifa, d’une capacité de 900.000 b / j. L’usine Qatif-Abu Safa traite le pétrole brut des gisements du pays, Qatif et Abu Safa, d’une capacité de production respectivement de 500.000 b / j et de 320.000 b / j. Les installations de traitement de Tanajib traitent le pétrole du gisement pétrolier offshore de Marjan, qui peut produire 600.000 barils par jour. Parmi les autres installations clés pour le traitement du pétrole et du gaz figurent l’usine de gaz Berri, l’usine de Jubail, l’usine de Juaymah et les installations précédemment ciblées pour le champ pétrolifère distant de Shaybah. Toutes ces installations jouent un rôle important dans le secteur de l’énergie en Arabie saoudite, mais une seule est aussi essentielle que celle d’Abqaiq ou de Khurais: les installations à terre du champ pétrolifère de Safaniya. Cela est dû au volume considérable de production de pétrole impliqué.

Les terminaux de chargement sont un autre type d’installation pétrolière qui pourrait être ciblée de manière à mettre hors ligne une quantité importante de production de pétrole. Les terminaux d’exportation les plus importants d’Arabie saoudite, et probablement le plus tentant pour l’Iran, sont les terminaux de Ras Tanura et de Ras al-Juaymah dans la ville portuaire de Ras Tanura, qui peuvent exporter respectivement environ 3,4 millions de barils par jour et 3,1 millions de barils par jour. L’autre principal terminal d’exportation de l’Arabie saoudite se trouve à Yanbu, sur la mer Rouge, au bout du pipeline Est-Ouest. L’oléoduc – le plus important d’Arabie saoudite, qui peut envoyer 5 millions de bpj de pétrole brut de l’est de l’Arabie saoudite à la mer Rouge pour être exporté à Yanbu et d’autres ports plus petits – a été attaqué plus tôt cette année.

Si l’Iran élargissait son objectif au-delà du secteur pétrolier et gazier en amont de l’Arabie saoudite, les raffineries et les usines pétrochimiques saoudiennes de la mer Rouge entreraient en jeu. Cela inclurait trois des plus grandes raffineries du pays – la raffinerie Ras Tanura, détenue à 550.000 bpj par Saudi Aramco, la raffinerie commune Saudi Aramco-Total à 400.000 bpj à Jubail et la raffinerie à part entière Saudi Aramco-Shell à 310.000 bpj à Jubail – tous sur le golfe Persique.

Alors que les attaques au-delà du secteur pétrolier, gazier et pétrochimique en Arabie saoudite sont moins probables, l’Iran pourrait, s’il le souhaitait, percuter les principaux ports, comme le port du roi Abdulaziz à Dammam et le port industriel du roi Fahd à Jubail. Il pourrait également cibler les usines de dessalement de l’eau, dont l’Arabie saoudite compte 31 et qui fournissent environ la moitié de l’eau potable du pays. Ces cibles potentielles comprennent la plus grande usine de dessalement au monde, à Ras al-Khair, sur la mer Rouge, qui dessalera plus d’un million de mètres cubes d’eau par jour.

Les aéroports saoudiens pourraient également être des cibles potentielles, bien que cela augmente le risque de victimes civiles et étrangères. Ces risques n’ont pas empêché les alliés iraniens des Houthis de s’attaquer aux aéroports du sud-ouest de l’Arabie saoudite, mais l’Iran a jusqu’à présent évité les attaques qui pourraient entraîner de nombreuses pertes en vies humaines.