Au cours des trois derniers mois, le conflit américano-iranien est passé de la campagne de “pression maximale” de Washington à Téhéran aux provocations iraniennes appelant le bluff de la Maison Blanche (et plongeant ainsi la région au bord de la guerre) à une ouverture diplomatique française sur mesure. Sanglante mais non défendue, Téhéran a enduré les sanctions de Washington, démontrant au président américain Donald Trump qu’elle n’a aucune intention de donner suite aux demandes des États-Unis tant qu’elle n’aura pas obtenu l’assouplissement de ses sanctions. La question qui se pose à présent est de savoir si, à la lueur de possibles négociations, la Maison-Blanche s’applique réellement aux sanctions ou choisit de doubler sa campagne de pression maximale pour forcer ses choix. Cela ne fera cependant que renverser les deux adversaires et inciter la république islamique à ouvrir un nouveau cycle de tensions dans l’espoir de trouver de l’aide pour son économie en difficulté.

Après les tensions de l’été qui ont amené l’Iran et les États-Unis au bord de la guerre, la Maison Blanche tente maintenant une ouverture diplomatique avec Téhéran. Cependant, pour que les deux parties évitent une nouvelle impasse, le président américain Donald Trump devrait s’opposer à ses propres instincts et renoncer à la pression des sanctions en échange d’une simple désescalade. Si cette tentative échoue, l’Iran peut tirer les leçons de l’été en utilisant des menaces militaires pour sortir de l’impasse.

Un été passé à élever des enjeux

La Maison Blanche a supposé à tort que le fait de marteler l’Iran dans une campagne de pression maximale contraindrait Téhéran à capituler face aux demandes américaines pour un accord beaucoup plus strict et plus complet visant à freiner les ambitions nucléaires et régionales de l’Iran. Certes, l’Iran souffre énormément sur le plan économique: l’inflation oscille autour de 50%, les investissements étrangers sont en grande partie gelés et les exportations de pétrole du pays ont chuté (selon les estimations) sous la barre des 200 000 barils par jour – loin des quelque 2,5 millions de bpj que le pays exportait avant que la Maison Blanche ne se retire de l’accord nucléaire iranien en mai dernier. Néanmoins, le gouvernement iranien n’est pas soumis à de lourdes contraintes économiques. La banque centrale iranienne a réussi à stabiliser la monnaie au cours des derniers mois, les passeurs ont ressuscité des réseaux illicites de vente de pétrole et le gouvernement a imposé des sanctions sévères aux cambistes et aux entreprises pour limiter les prix abusifs et prévenir des troubles généralisés.

En plus de maîtriser la crise économique qui sévit chez lui au cours des trois derniers mois, le gouvernement iranien semble avoir réussi à secouer les nerfs de Trump. Après que l’Iran ait été soupçonné d’avoir attaqué plusieurs pétroliers étrangers les 12 et 13 juin, l’Iran a abattu le 20 juin un drone américain. Le même jour, Trump a interrompu une frappe limitée contre l’Iran à la onzième heure et, comme l’a récemment révélé le New York Times, a ordonné une cyberattaque américaine sur un réseau informatique utilisé par le corps des gardes de la révolution islamique pour lancer des attaques contre des pétroliers. Cependant, moins d’un mois plus tard, Téhéran a saisi un pétrolier battant pavillon britannique en représailles de la saisie par Londres d’un navire iranien pour avoir prétendument violé les sanctions imposées par l’UE à la Syrie. Alors que l’Iran est toujours en possession du pétrolier britannique Stena Impero, les autorités de Gibraltar ont libéré le pétrolier iranien Adrian Darya 1, au mépris des tentatives américaines de le saisir. (L’Iran a laissé entendre qu’il avait réussi à faire fi des sanctions en annonçant le 7 septembre qu’il avait déchargé la cargaison en Syrie, mais ces affirmations sont en cause, le pétrolier semblant toujours être entièrement chargé.)

L’Iran a également passé ces trois derniers mois à reconstituer avec précaution son pouvoir de négociation avec son programme nucléaire. À partir de mai, l’Iran a annoncé qu’il commencerait à renier ses engagements dans le cadre de l’accord sur le nucléaire – le Plan d’action global commun (JPAGC) – Tous les 60 jours, tout en précisant qu’il pourrait inverser rapidement sa tendance si les Européens tenaient leur engagement de donner à Téhéran un répit économique face aux sanctions américaines. En mai, l’Iran a annoncé qu’il augmenterait ses stocks d’eau lourde et d’uranium faiblement enrichi. Deux mois plus tard, elle annonçait qu’elle enrichirait l’uranium à 4,5% – au-dessus de la limite de 3,67% fixée par le PAGC. Et le 4 septembre, l’Iran a déclaré qu’il lèverait les limites des travaux de recherche et développement sur son programme nucléaire. La prochaine étape pourrait venir le 5 novembre, lorsque la République islamique pourrait installer des centrifugeuses avancées, augmenter les niveaux d’enrichissement de 20% ou revenir à la conception originale du réacteur à eau lourde d’Arak. Les dérogations aux sanctions américaines sur le programme nucléaire prennent fin fin octobre et, si Washington ne les examine pas, la société chinoise qui redéfinit Arak pour répondre aux exigences de non-prolifération du PAGC pourrait se heurter aux sanctions imposées par les États-Unis ou, plus vraisemblablement, abandonner complètement le projet.

Une stratégie payante des dividendes

En fin de compte, le climat d’été de l’Iran a porté ses fruits. Tout d’abord, Téhéran a démontré qu’il constituait une menace militaire très crédible pour le détroit d’Ormuz. Deuxièmement, cela révélait l’extrême réticence de Trump à faire sombrer les États-Unis dans une autre guerre du Moyen-Orient. Troisièmement, plutôt que de rapprocher les puissances européennes de la stratégie de sanctions américaine à l’encontre de l’Iran, la menace que Téhéran faisait peser sur l’une des voies de navigation les plus fréquentées du monde a plongé l’Elysée dans une frénésie diplomatique, ouvrant la voie à la visite surprise du ministre iranien des Affaires étrangères, Javad Zarif, au G-7 à Biarritz pour discuter d’une proposition française pour une ligne de crédit adossée à l’huile de 15 milliards de dollars. Quatrièmement, il a mis à nu la nervosité croissante des partisans de Trump dans le Golfe, qui ont beaucoup à perdre d’une guerre dans le golfe Persique. C’est notamment le cas des Émirats arabes unis, qui ont discrètement intensifié leurs discussions sécuritaires et diplomatiques avec l’Iran depuis la fin juillet et réduit son engagement militaire au Yémen, où les Houthis soutenus par l’Iran ont régulièrement pris pour cible les intérêts saoudiens.

Cinquièmement, la lutte des États-Unis pour créer une coalition maritime visant à décourager les attaques de pétroliers iraniens a révélé le coût diplomatique de la politique unilatérale de la Maison Blanche sur l’Iran: seuls l’Australie, Bahreïn et le Royaume-Uni ont rejoint la mission dirigée par les États-Unis. Le Japon, pour sa part, a annoncé qu’il mènerait ses propres patrouilles dans le détroit de Bab el Mandeb entre le Yémen et Djibouti dans le cadre de missions anti-piratage, tandis que l’Inde menait des patrouilles indépendantes. Et avant que Boris Johnson ne devienne Premier ministre britannique, Londres déclara hardiment qu’elle lancerait une mission dirigée par l’Europe en dehors de l’entreprise lancée par les États-Unis; Depuis, Johnson a inversé son cours pour rejoindre Washington, mais les chefs de la défense européenne débattent toujours d’une coalition uniquement européenne. Mais quel que soit le pays faisant partie de la mission, il y a tout simplement trop de navires en transit dans le détroit d’Ormuz et pas assez d’escortes militaires pour empêcher l’Iran de lancer de nouvelles attaques. En d’autres termes, les États-Unis (et leurs alliés) sont toujours confrontés à un dilemme massif dans leur tentative de dissuasion de la république islamique.

Obtenir une audience avec Rouhani

Après un été intense dans le golfe Persique, l’Iran et les États-Unis tentent de déterminer si l’heure est à la diplomatie. Tandis que Trump confirmait – et même vaguement – la proposition de ligne de crédit française à Biarritz, la Maison Blanche a depuis renforcé les sanctions contre l’Iran et réaffirmé son attachement à sa stratégie de pression maximale. Brian Hook, représentant spécial américain pour l’Iran, a déclaré: “Nous ne pouvons pas dire plus clairement que nous sommes engagés dans cette campagne de pression maximale et que nous ne cherchons pas à accorder des exceptions ou des dérogations“. Sigal Mandelker, sous-secrétaire du Département du Trésor américain au terrorisme et au renseignement financier, a renforcé ce message en affirmant qu ‘”il n’y aura aucune renonciation d’aucune sorte pour le pétrole iranien“. Cela n’est pas de bon augure pour la proposition française, qui exige des dérogations des États-Unis pour que l’idée puisse même décoller.

Néanmoins, la Maison Blanche n’a pas catégoriquement rejeté la proposition française. Et plus que cela, il s’efforce toujours d’obtenir une rencontre face à face entre Trump et le président iranien Hassan Rouhani en marge de l’Assemblée générale des Nations Unies ce mois-ci. Le renvoi du 10 septembre du conseiller américain à la Sécurité nationale, John Bolton, un faucon qui a appelé à un changement de régime et à une action militaire contre l’Iran, pourrait indiquer que Trump élimine les obstacles à une éventuelle négociation avec l’Iran. Trump a publiquement fait savoir qu’il souhaitait au moins que les négociations couvrent le programme de missiles nucléaires et balistiques de l’Iran, contrairement à Bolton et au secrétaire d’État Mike Pompeo, qui ont plutôt préconisé des négociations plus complètes concernant les activités régionales de l’Iran. Le guide suprême iranien, l’ayatollah Ali Khamenei, a indiqué par le passé que l’Iran était prêt à limiter les missiles balistiques dont la portée dépasse 2 000 kilomètres. Diverses fuites suggèrent également que l’équipe de Rouhani a défini des termes spécifiques pour les négociations potentielles, notamment un mécanisme permettant d’exporter au moins 750 000 barils par jour (comparé à des demandes antérieures d’au moins 1,5 million de barils par jour), accélérant le calendrier du PAGC pour que l’Iran signe le protocole additionnel visant à apaiser les problèmes de prolifération nucléaire et, de manière plus symbolique, faire en sorte que Khamenei publie une fatwa contre les armes nucléaires en tant que motion supplémentaire de renforcement de la confiance.

Alors que les deux parties semblent ajouter une définition à leurs conditions de négociation, la Maison Blanche est restée obstinée dans sa détermination à planifier une réunion avec Rouhani. Selon un récent article new-yorkais de Robin Wright, citant des diplomates européens et français, l’administration Trump aurait tenté d’organiser une réunion entre les dirigeants au moins huit fois (dont deux fois en marge de l’Assemblée générale des Nations unies) au cours de la première moitié du mandat de Trump. Cependant, l’Iran a repoussé à plusieurs reprises les demandes, en lui opposant un ultimatum simple et prévisible: suspendez les sanctions et nous pourrons ensuite parler. Comme Rouhani l’a récemment déclaré, l’Iran n’est pas intéressé à donner une photo-op à Trump pour revendiquer une victoire creuse de la politique étrangère à la Corée du Nord (si c’est ce que veut le président américain, “il est possible de le faire avec Photoshop“, a déclaré Rouhani). . L’Iran sait qu’il fait face à une autre négociation difficile, peu importe le vainqueur de l’élection présidentielle américaine de 2020. De ce fait, l’Iran n’est pas sur le point d’engager des négociations approfondies avec la Maison Blanche, un groupe radical et radical, en vue de l’élaboration du projet PAGC 2.0, mais il est disposé à engager la conversation si elle permet d’alléger certaines sanctions.

Et tout comme l’Iran n’est pas enclin à accorder à Trump des faveurs politiques alors qu’il est enterré sous des sanctions, Rouhani n’est pas prêt non plus à se tirer une balle dans le pied politique à la maison. Alors que les élections législatives approchent en février, Rouhani et son groupe de modérés doivent naviguer avec prudence sur une scène politique très compétitive à un moment où les conservateurs conservateurs de l’Iran présenteront chaque dialogue avec Trump comme une pure témérité, en particulier s’ils ne sont pas accompagnés d’un allégement réel des sanctions.

Mais pour Trump, les sanctions contre l’Iran ressemblent aux tarifs douaniers contre la Chine: un outil pour étirer et étrangler l’adversaire en soumission. Par cette logique, il peut difficilement abandonner l’outil qu’il utilise pour appliquer le maximum de pression dès le début des discussions; il ne peut le faire que pour faire respecter les exigences une fois qu’il est parvenu à un accord. Trump pourrait encore se plier et lever certaines sanctions pour donner un peu de vie à la proposition française. En effet, des fuites récentes suggèrent que le départ brutal de Bolton faisait suite à une réunion particulièrement tendue au cours de laquelle les participants ont débattu de la nécessité d’alléger les sanctions. Il est également remarquable que le secrétaire au Trésor, Steven Mnuchin, modéré à la Maison Blanche, assume un rôle plus important dans la politique iranienne à la suite du départ de Bolton.

D’autre part, maintenant que l’Iran est persuadé d’avoir une conversation avec les Français sur une ligne de crédit substantielle, Trump peut interpréter les intérêts de l’Iran et le scintillement des négociations comme un signe, enfin, de la capitulation de Téhéran et un signe de doubler sa stratégie de sanctions de pression maximale pour marquer l’accord qu’il veut. M. Mnuchin a tout aussi bien sous-entendu lorsqu’il a répété que “nous maintenons la campagne de pression maximale” lorsqu’on lui a demandé si la Maison-Blanche accorderait des dispenses en matière de pétrole. Dans de telles circonstances, il est peu probable que Rouhani accepte une invitation à rencontrer Trump. En conséquence, l’impasse continue.

Pour Trump, les sanctions contre l’Iran sont comme des tarifs contre la Chine: un outil pour étirer et étrangler l’adversaire en soumission. Par cette logique, il peut difficilement abandonner l’outil qu’il utilise pour appliquer le maximum de pression dès le début des discussions.

Une recette éprouvée pour sortir de l’impasse

L’Iran, cependant, a déjà montré sa volonté de s’efforcer de sortir de l’impasse lorsque la situation le justifie. Son comportement effronté cet été a réussi à pousser Trump au bord de la guerre et à le forcer à intérioriser l’un de ses pires cauchemars présidentiels: noyer les États-Unis dans un nouveau bourbier militaire dans le monde islamique qui risquerait de faire dérailler une économie mondiale fragile et d’écraser sa candidature à la réélection. Tous les éléments restent en place pour que l’Iran ressuscite une menace militaire dans le golfe Persique. Et cette fois, les médiateurs français ont déjà une proposition – qui comprend un élément pour alléger les sanctions – prête à être présentée à Trump comme un moyen d’éviter la guerre.

Alors que le gouvernement Rouhani s’efforce d’éviter de brûler les ponts avec l’Europe et de contrôler la dissidence intérieure face à la détérioration de la conjoncture économique, il est peu probable que Téhéran attaque avec la même fréquence qu’au cours de l’été ou agisse avec prudence pour réactiver ses travaux nucléaires. Même dans ce cas, il existe toute une gamme d’options pour raviver le spectre des conflits militaires, d’autant plus qu’un certain nombre de variables en jeu pourraient déjà faire craindre une confrontation dans les mois à venir. Les États-Unis et d’autres pays ont adopté une position militaire beaucoup plus affirmée après les attaques estivales de pétroliers dans la région, leur permettant de réagir plus rapidement aux attaques iraniennes potentielles tout en augmentant le risque d’affrontements directs. La Maison Blanche pourrait également avoir du mal à désamorcer les tensions avec Israël. Le gouvernement israélien fait un effort supplémentaire pour maintenir la pression sur l’Iran et gâcher le potentiel de négociations tout en pouvant compter sur un président amical et souple à la Maison-Blanche. Ces derniers mois, Israël semble avoir considérablement élargi la portée de ses attaques contre les mandataires en Irak et au Liban soutenus par l’Iran. Si les forces américaines en Irak devenaient la cible de représailles de la part de l’Iran contre les frappes israéliennes, la Maison Blanche pourrait se trouver sur la voie d’une escalade avec l’Iran, même si elle souhaite éviter une telle voie.

En fin de compte, la diplomatie tiède entre les États-Unis et l’Iran, ainsi que le calme relatif qui règne dans le golfe Persique ces dernières semaines, ne doivent pas être pris pour acquis. Bien qu’il y ait une petite fenêtre pour une ouverture diplomatique, de nombreuses tentatives de négociation à l’Assemblée générale des États-Unis ont encore de bonnes chances d’aboutir à une impasse si la Maison Blanche ne renonce pas rapidement à des sanctions. Si l’on se retrouve dans une impasse, l’Iran pourrait être contraint d’émettre un nouvel avertissement à un président américain qui tente désespérément de mettre fin aux guerres et de remporter quelques victoires en politique étrangère pour étayer sa candidature à la réélection de 2020.