Si la démographie est un destin, alors la Chine fait face à son plus grand défi depuis des décennies sans solution facile à long terme.

L’ascension apparemment inexorable de la Chine s’est heurtée à un obstacle: la démographie. Et malgré les efforts désespérés pour inverser les effets de la politique d’un enfant du Parti communiste, les experts avertissent qu’il est peut-être trop tard pour éviter des dommages durables.

Des chercheurs du gouvernement ont prédit que la plus grande population du monde atteindra 1,4 milliard de personnes en 2029. Elle connaîtra ensuite un déclin «imparable» qui pourrait tomber à 1,36 milliard d’ici 2050, ce qui réduira la main-d’œuvre de 200 millions.

Si les taux de fécondité restent inchangés, la Chine pourrait même tomber à 1,17 milliard de personnes d’ici 2065, selon l’Académie chinoise des sciences sociales.

D’un point de vue théorique, le déclin démographique à long terme, en particulier lorsqu’il s’accompagne d’un vieillissement continu de la population, ne peut qu’engendrer des conséquences sociales et économiques très défavorables“, indique le rapport.

Introduite pour ralentir la croissance démographique, la politique chinoise d’un enfant unique, qui prévoyait de lourdes amendes, des avortements forcés et des stérilisations, s’est avérée bien trop fructueuse, ramenant le taux de natalité par famille de 2,9 enfants en 1979 à 1,6 en 1995.

En 2016, la limite a été portée à deux enfants, mais les naissances ont à nouveau diminué après une brève hausse. L’année dernière, le nombre de naissances a chuté à 15,2 millions, certaines villes et provinces ayant signalé des baisses allant jusqu’à 35%.

Le taux de fécondité en Chine est officiellement tombé à 1,6 enfant par femme, ce qui est inférieur au “taux de remplacement” de 2,1 enfants, bien que les analystes se soient demandé si le taux réel pourrait être aussi bas que 1,18. Même avec un taux de 1,3, la population chinoise aurait plus que réduit de moitié en un peu moins de quatre-vingts ans.

Un autre héritage de la politique de l’enfant unique est le manque de femmes. Grâce à la préférence pour les héritiers masculins et aux avortements sélectifs, la Chine compte désormais trente-quatre millions d’hommes supplémentaires que de femmes et, d’ici 2020, vingt-quatre millions d’hommes célibataires en âge de se marier et incapables de trouver une épouse.

Cette situation pourrait encore s’aggraver, les femmes âgées de 22 à 31 ans devant régresser de 40% entre 2015 et 2025.

Récemment, les régions plus développées telles que Pékin et Shanghai ont enregistré moins de naissances que les régions occidentales telles que la province de Qinghai, un facteur lié à la migration. D’autres régions, comme la région du nord-est de la «ceinture de rouille», connue sous le nom de Dongbei, ont toutefois connu un déclin en raison de facteurs économiques.

D’autres encore accusent les «concepts traditionnels de mariage et de parentalité» de faiblir. Les enregistrements de mariages ont diminué chaque année depuis 2013. Parallèlement, les divorces sont également en augmentation.

«Les idées des jeunes en matière de famille et d’accouchement évoluent et les valeurs traditionnelles telles que le maintien des lignages familiaux par l’accouchement s’affaiblissent», a déclaré Yuan Xin de l’Université de Nankai au China Daily.

L’augmentation du coût de l’éducation des enfants, la hausse des prix du logement et la concurrence pour une éducation de qualité, ainsi que le manque de structures d’accueil pour les enfants.

Le moment décisif

Yi Fuxian, économiste à l’Université de Pékin, a suggéré que la population avait déjà commencé à diminuer, diminuant en 2018 pour la première fois depuis les famines des années 1960 causées par le «Grand bond en avant».

On peut constater que 2018 constitue un tournant historique pour la population chinoise“, a-t-il déclaré au New York Times.

«La population chinoise a commencé à décliner et vieillit rapidement. Sa vitalité économique va continuer à diminuer.

La diminution de la main-d’œuvre est l’un des premiers résultats négatifs de ce type pour la deuxième économie mondiale.

La population en âge de travailler, qui comprend les 15 à 64 ans, a diminué pendant quatre années consécutives après avoir culminé en 2013.

En conséquence, le taux de dépendance de la Chine – la part des personnes en chômage, y compris les enfants et les personnes âgées – a augmenté pour la première fois en plus de trente ans en 2011 et devrait continuer à augmenter.

La population âgée du pays pourrait atteindre 400 millions d’ici la fin de 2035, contre 240 millions l’an dernier, selon les prévisions du gouvernement.

Cela frappe déjà les budgets du gouvernement. Les paiements de pension ont atteint 640 milliards de yuans (90 milliards de dollars) en 2016, en hausse de 140% par rapport à cinq ans plus tôt. Les analystes suggèrent que ce chiffre pourrait augmenter considérablement, jusqu’à 60.000 milliards de yuans par an d’ici 2050, représentant plus de 20% des dépenses totales du gouvernement.

En dépit de la sécurité sociale en Chine, le système de retraite et de santé est relativement limité, avec environ 900 millions de Chinois vivant avec peu de filet de sécurité sociale.

Ces projections ont encore alimenté les affirmations selon lesquelles la plus grande économie asiatique “vieillit” avant de devenir riche.

«Dans les pays avancés, la cohorte des plus de soixante ans a presque doublé pour atteindre environ 24% de la population entre 1950 et 2015. À cette époque, le revenu par habitant était d’environ 41.000 dollars», note Shuli Ren, éditorialiste de Bloomberg Opinion.

«En Chine, ce processus ne prendra que 12 ans, d’ici 2030. Mais son revenu par habitant en 2025 ne représentera toujours qu’un tiers de celui des économies avancées en 2015.»

«En Chine, ce processus ne prendra que 12 ans, d’ici 2030. Mais son revenu par habitant en 2025 ne représentera toujours qu’un tiers de celui des économies avancées en 2015.»

Restrictions assouplies

Conscients de la crise imminente, les décideurs chinois ont décidé d’assouplir encore les restrictions en matière de planification familiale. Les sanctions sont supprimées au niveau local pour avoir des enfants «hors quota», avec des suggestions selon lesquelles les restrictions à la naissance seront complètement abolies.

La Commission nationale de la santé de Chine travaille actuellement avec d’autres départements pour «étudier et améliorer les politiques en matière de fiscalité, d’emploi, de sécurité sociale et de logement afin de soutenir la mise en œuvre de la politique universelle du second enfant», a indiqué le China Daily.

L’une de ces mesures est une proposition visant à augmenter l’âge de la retraite de cinquante-cinq à soixante ans pour les femmes et de soixante à soixante-cinq ans pour les hommes, afin de mieux aligner la Chine sur les normes internationales.

Les gouvernements locaux ont également réagi avec des subventions, l’extension du congé de maternité et d’autres initiatives, notamment des campagnes telles que «1.001 raisons d’avoir un bébé».

Pourtant, comme dans le monde développé, il est extrêmement difficile d’inverser le taux de natalité, même avec des politiques extrêmement favorables à la famille.

Une étude de l’économiste Lyman Stone a révélé que même les politiques de type nordique offrant un soutien étendu à la famille avaient peu d’impact sur la fécondité à long terme, alors que le taux de fécondité diminuait dans les pays avancés «presque inégalé dans son étendue et sa sévérité».

En raison d’un ralentissement économique, le pays est passé d’une croissance à deux chiffres du produit intérieur brut (PIB) à un chiffre, tandis que la dette a grimpé pour atteindre environ 254% du PIB à la fin de 2018.

Accueillir plus de travailleurs étrangers, comme le Japon l’a fait, ou améliorer la productivité du travail sont considérés comme deux moyens de compenser la diminution de la main-d’œuvre. Pourtant, J. Stewart Black et Allen J. Morrison, collaborateurs de Harvard Business Review, sont confrontés à de nombreux obstacles, notamment une baisse de la croissance de la productivité et un manque d’ouverture aux étrangers, y compris dans les grandes entreprises chinoises.

Si la composition actuelle du leadership se maintient, nous prévoyons que, comme les entreprises japonaises avant elles, les entreprises chinoises commenceront à glisser du Global 500“, prédisent Black et Morrison.

Avec un dividende démographique provenant d’une population en augmentation en âge de travailler, un modèle économique «fondé sur l’exploitation d’une main-d’œuvre inépuisablement bon marché» s’essouffle rapidement.

Les analystes de JPMorgan estiment que le potentiel de croissance de la Chine diminuera à 5,5% par rapport au taux actuel de 6,5% entre 2021 et 2025, puis à 4,5% d’ici 2030, empêchant ainsi la Chine de dépasser les États-Unis en tant que première économie mondiale.

Cela signifie que la Chine restera la deuxième plus grande économie beaucoup plus longtemps que prévu“, ont déclaré les analystes.

La contraction démographique de la Chine réduira le taux de croissance de son PIB ainsi que sa capacité à financer ses ambitions à l’étranger telles que l’Initiative «Belt and Road». Le pacte social du parti subira également des pressions croissantes à mesure que la croissance économique faiblira et que les inégalités augmenteront.

Pendant ce temps, les effectifs combinés de l’Inde, de l’Indonésie et des États-Unis devraient continuer à augmenter d’au moins 2060. Un taux de natalité élevé et des niveaux d’immigration élevés devraient faire passer la population américaine de 324 millions en 2017 à 390 millions en 2050, la population est en train de dépasser la Chine d’ici 2027.

Si la démographie est un destin, alors la Chine fait face à son plus grand défi depuis des décennies sans solution facile à long terme.